De regerende Europees kampioen tegen een van de favorieten voor de titel. Op dag twee staat met Portugal-Spanje een topper op het programma. Alle ogen zijn op het geplaagde Spanje gericht, en op Ronaldo natuurlijk.

Een Iberisch duel, en dat op dag twee. Het is de openingswedstrijd in Groep B, waarin ook Marokko en Iran zitten. Vanavond om 20.00 uur start de match. Voetballiefhebbers keken voor de start vooral uit naar déze groepswedstrijd. Al blijkt nu ook dat een affiche als Rusland - Saudi-Arabië prima entertainmentkan zijn.

De inzet van deze match is groot. De eerste vraag: slaagt la Roja erin om de afgang van 2014 en het roemloze EK van 2016 te doen vergeten? Alles zag er - tot begin deze week - goed uit. De voorbereiding verliep prima. Een van de grootste favorieten. Maar het ontslag van coach Julen Lopetegui, vlak voor de afreis naar Rusland, zet de hele deelname van Spanje op losse schroeven. Dinsdag raakte bekend dat Lopetegui vertrekt naar Real Madrid, waarop de Spaanse Bond hem prompt bedankte voor bewezen diensten.

Scoren met Ronaldo?

Over Portugal is het enthousiasme iets minder groot - ze wonnen maar twee van de laatste zes interlands. De Europese Kampioen heeft wel Christiano Ronaldo in zijn rangen. De tweede vraag is dus meteen: Zal Ronaldo voor het eerst ook op een WK schitteren? Tot nu toe haalde hij nooit zijn topvorm op een wereldkampioenschap. De sterren staan gunstig: tijdens de kwalificaties scoorde hij 15 keer. Hij is volgens zijn team in topvorm. Eén kanttekening: Ronaldo scoorde nog nooit tegen Spanje.

En ook zonder Ronaldo kan Portugal toch een taaie klant zijn: twee weken geleden geraakten de Rode Duivels niet verder dan een slappe 0-0.

Mogen we een topmatch verwachten?

Dát is geen garantie. De laatste tien jaar speelden de twee ploegen maar drie keer tegen elkaar. Twee keer zonder veel doelpunten (1-0 en 0-0). Portugal speelde zijn buur tijdens een vriendschappelijke match in 2010 wel naar huis met 4-0. Maar in de laatste vier wedstrijden met inzet (WK of EK) werden maar vier goals gescoord.

Nog enkele statistieken: van alle onderlinge duels won Spanje er 16, speelde ze 13 keer gelijk en won Portugal er 6. Spanje scoorde beduidend vaker met 72 goals tegenover 41 voor Portugal.