Trump stelt beslissing over importheffingen voor EU een maand uit
Overslag van een lading staal in de Antwerpse haven. Foto: Joris Herregods

De Amerikaanse president Donald Trump stelt zijn beslissing over het opleggen van importheffingen op staal en aluminium aan de Europese Unie uit tot 1 juni.

Vanaf 23 maart zijn in de Verenigde Staten heffingen van 25 procent op ingevoerd staal en 10 procent op ingevoerd aluminium van kracht. De EU, Australië, Argentinië, Brazilië, Canada en Mexico bedongen een tijdelijke vrijstelling tot 1 mei.

Het Witte Huis meldde maandagavond, enkele uren voor het verstrijken van de vrijstelling om middernacht, dat Trump heeft beslist om de uitzonderingen voor de EU, Canada en Mexico te verlengen tot 1 juni. Dat moet de Amerikanen extra tijd geven om tot een definitief besluit te komen. Met Australië, Argentinië en Brazilië bereikten de VS principeovereenkomsten over een permanente deal, waar in de komende dertig dagen de laatste hand aan wordt gelegd.

De EU hoopte zelf op een permanente ontheffing. Daar hadden de Franse president Emmanuel Macron en de Duitse bondskanselier Angela Merkel voor gepleit tijdens hun bezoekjes aan Washington van vorige week. Ook een delegatie Europese topambtenaren was met die boodschap naar Washington afgereisd. Maar het ziet er niet naar uit dat hun pleidooien op vruchtbare grond gevallen zijn. ‘Mission not accomplished’, schreef Handelsblatt over pogingen om de Amerikanen tot toegeeflijkheid te bewegen. Meningsverschillen over het nucleaire akkoord met Iran hebben de spanning nog vergroot. Dat akkoord wordt door de EU ondersteund, maar de VS willen ervan af.

Harley-Davidson, jeans en whisky

De Amerikaanse handelsminister Wilbur Ross hield er afgelopen weekend de spanning in. Hij kondigde aan dat de ontheffingen zullen worden verlengd voor ‘sommige’ landen. Of de EU daarbij was, liet hij in het ongewisse. Tot nu toe heeft alleen Zuid-Korea de tijdelijke ontheffing in een permanente weten om te zetten, door tegemoet te komen aan enkele Amerikaanse eisen.

Als de VS heffingen invoeren, zal de EU reageren. In maart werd bekendgemaakt dat er een lijst met Amerikaanse goederen is opgesteld die in aanmerking komen voor importheffingen. Het gaat onder meer om motorfietsen van het merk Harley-Davidson, jeans en whisky. Maar het ziet er niet naar uit dat de EU het onmiddellijk hard zal spelen. Volgens de regels van de Wereldhandelsorganisatie (WTO) heeft de Unie tot 21 juni de tijd om tegenmaatregelen te treffen.

Het Amerikaanse standpunt is dat de EU alleen een permanente ontheffing kan krijgen als daar iets tegenover staat. Zo willen de VS dat de Europese Unie steun levert in de strijd tegen het handelsonevenwicht met China. Maar daar is in Brussel weinig animo voor.