Mark Zuckerberg getuigde dinsdagavond tijdens een marathonzitting van meer dan vijf uur voor 44 Amerikaanse senatoren. Na het misbruik van gegevens door Cambridge Analytica, neemt de kans toe dat er wetgeving komt die Facebook reguleert. De Facebook-ceo liet zich heel even verrassen door een vraag over zijn persoonlijke gegevens.

Facebook ligt nu al weken onder vuur omdat de gegevens van tot 87 miljoen gebruikers via databedrijf Cambridge Analytica onrechtmatig gebruikt zijn, onder meer om de Amerikaanse presidentsverkiezingen van 2016 - gewonnen door Donald Trump - te beïnvloeden.

De Amerikaanse senatoren kwamen meteen ter zake. ‘In het verleden hebben politici van beide partijen het aan technologiebedrijven overgelaten om zichzelf te reguleren’, zei de Republikeinse senator en voorzitter van de commissie Handel bij de opening van de hoorzitting. ‘Dit verandert misschien’.

Het waren dinsdagavond de Senaatscommissies Justitie en Handel die samenzaten om Mark Zuckerberg aan de tand te voelen. Zuckerberg, uitzonderlijk in een blauw pak en niet in zijn kenmerkende grijze T-shirt, beschreef Facebook bij zijn openingsverklaring als ‘een optimistisch en idealistisch bedrijf’. Hij gaf fouten toe, maar wees voortdurend op zijn goede intenties om mensen ‘dichter bij elkaar te brengen’.

‘De echte vraag is: wat is de juiste regelgeving?’

‘Hoe kan de Amerikaanse burger jullie vertrouwen om zorg te dragen voor hun meest persoonlijke gegevens?’ vroeg Democraat Bill Nelson zich af. ‘Als jullie en de andere sociale media bedrijven jullie zaakjes niet in orde krijgen, houden wij geen privacy over’.

Voor Democratische politici is de maat duidelijk vol. Twee andere Democratische senatoren, Ed Markey en Richard Blumenthal, stelden een Privacy Bill of Rights voor, een privacywet die deels geïnspireerd lijkt op de Europese wetgeving: voor het gebruiken of verkopen van persoonsgegevens is toestemming nodig, en regulator FTC houdt toezicht.

De grote vraag was hoe de Republikeinse senatoren Zuckerberg zouden ontvangen. Zij laten het best niet uitschijnen dat Cambridge Analytica de uitslag van de presidentsverkiezingen heeft beïnvloed. Maar ook zij waren bij momenten opvallend scherp voor Zuckerberg. De kans dat er wetgeving komt die Facebook reguleert, lijkt dan ook toe te nemen, al moet nog blijken of het diep verdeelde Congres het over een tekst eens kan worden. Zuckerberg ziet de bui blijkbaar hangen. ‘De echte vraag is: wat is de juiste regelgeving?’, zei hij zelf.

De ceo van Facebook herhaalde dat hij voorstander is van de voorgestelde Honest Ads Act, die ­vereist dat bij politieke advertenties online steeds wordt bekendgemaakt wie ervoor heeft betaald. Maar verscheidene Republikeinse politici stuurden aan op privacywetgeving. Ze voegden er wel aan toe dat Facebook mag meewerken aan het opstellen van de tekst. Zuckerberg zei dat hij open staat voor regels rond privacy.

In welk hotel logeert Mark Zuckerberg?

De Democratische senator Richard Durbin vroeg de duidelijk goed voorbereide Zuckerberg of hij er zich 'goed bij zou voelen om de naam van het hotel te zeggen waar hij de avond voordien had overnacht'. De Facebook-topman werd even uit het lood geslagen en reageerde met een ongemakkelijke lach en gestotter, om uiteindelijk 'neen' te antwoorden.

Ook op de daaropvolgende vraag of hij zijn sms-verkeer publiek zou willen maken, bekende Zuckerberg dat hij dat liever niet zou willen doen. 'Ik denkt dat dit is waar alles om draait', zei Durbin, die daarna aangaf dat Facebook zijn gebruikers beter kan inlichten over de gegevens die het bedrijf verzamelt.

Woensdagnamiddag (Belgische tijd) moet de ceo van Facebook ook twee commissies van het Huis van Afgevaardigden toespreken.