De Britse fysicus Stephen Hawking is overleden op 76-jarige leeftijd. ‘Professor Hawking overleed vreedzaam thuis in Cambridge in de vroege ochtend’, meldt zijn familie woensdag.

‘We zijn diep triest dat onze geliefde vader vandaag overleden is. Hij was een grote wetenschapper en een buitengewone man wiens werk en nalatenschap vele jaren zullen voortleven’, zeggen zijn kinderen Lucy, Robert en Tim.

‘Zijn moed en volharding, met zijn intelligentie en humor, inspireerden mensen in de hele wereld. Hij zei ooit: "Het heelal is alleen maar groot omdat het de woonplaats is van de mensen van wie je houdt". We zullen hem voor altijd missen.’

 

Cultureel icoon

Hawking was, behalve van zijn onderzoek naar zwarte gaten, de bouw van het heelal en de fundamentele natuurwetten, ook bekend als mediafiguur, schrijver van populaire boeken en wegens de ziekte die hem, bijna geheel verlamd, aan een rolstoel kluisterde en hem verplichtte met een computerstem te spreken.

Stephen Hawking was meer dan een wetenschapper of een bestsellerauteur. Hij was een cultureel icoon. Het beeld van het bijna-bovenmenselijke, haast puur cerebrale genie-in-de-rolstoel concurreert met dat van de wuivende witte haardos van Albert Einstein - wellicht moet Hawking alleen Einstein voor zich laten gaan als prototype van het ‘genie’.

Spierziekte ALS

Stephen Hawking (°1942) verrichtte zijn invloedrijkste werk al op jonge leeftijd, in de jaren zestig en begin jaren zeventig, aan de universiteit van Cambridge.

Hawking combineerde op een originele manier wat de zwaartekrachttheorie en de kwantumtheorie over zwarte gaten te zeggen hadden, en kon aantonen dat zwarte gaten, in tegenstelling tot wat altijd gedacht werd, wel degelijk een beetje straling moesten uitzenden.

Toen Hawking zijn belangrijkste werk schreef, was hij reeds gediagnosticeerd met de ziekte die zijn leven getekend heeft. In 1963, toen hij een laatstejaarsstudent fysica was aan de universiteit van Oxford, werd bij hem amyotrofe laterale sclerose (ALS) vastgesteld, een ziekte waarbij zenuwcellen afsterven, met als gevolg een steeds verdergaande verlamming en uiteindelijk de dood. De artsen gaven Hawking aanvankelijk een levensverwachting van twee jaar. Maar hij bleek aan een zeldzame variant van de ziekte te lijden, die veel trager vordert en een lang leven niet in de weg staat.

Stephen Hawkings leven werd in 2014 verfilmd. De film ‘The Theory of Everything’ was gebaseerd op de memoires van Hawkings eerste echtgenote Jane.

Fysicus Stephen Hawking overleden op 76-jarige leeftijd
Foto: AFP