Ruim tachtig jaar na haar verdwijning zijn wetenschappers nu zo goed als zeker dat ze de overblijfselen van de legendarische luchtvaartpionier Amelia Earhart hebben geïdentificeerd. Dat blijkt uit nieuw forensisch onderzoek door de universiteit van het Amerikaanse Tennessee.

Het is intussen al meer dan tachtig jaar geleden dat ze verdween, Amelia Earhart. Maar haar naam spreekt nog steeds tot de verbeelding.

Earhart raakte vooral bekend doordat ze in 1932 als eerste vrouwelijke pilote, en als tweede persoon ooit, solo de Atlantische Oceaan overvloog. Een tocht waar ze zo’n twintig uur over deed.

En ze vloog niet alleen van het ene continent naar het andere. Amelia reisde ook Amerika zelf rond om er te spreken over de positie van vrouwen. Ze doorbrak genderrollen door recordvluchten te maken waar haar mannelijke collega’s niet in waren geslaagd.

Ultieme droom

De ultieme droom van Amelia Earhart was om in een vliegtuig rond de wereld te vliegen. Ze zou niet de eerste zijn die zich daaraan waagde. Maar het zou met 47.000 kilometer, omdat ze een route rond de evenaar zou vliegen, wel de langste vlucht zijn. En die droom wilde ze niet zomaar opzijschuiven. Al was ze zich er zeer goed van bewust dat het een gevaarlijke onderneming kon worden.

In juni 1937 vertrok de luchtvaartpionier op haar grote reis, maar haar uiteindelijke bestemming zou ze nooit bereiken. Onderweg liep het mis en niemand zag of hoorde haar nog. Meer dan acht decennia was haar verdwijning een groot mysterie.

Mysterie opgelost?

Maar nu zijn wetenschappers zo goed als zeker dat ze het mysterie opgelost hebben. Dat blijkt uit nieuw forensisch onderzoek door de universiteit van het Amerikaanse Tennessee.

Mysterie verdwenen luchtvaartpionier eindelijk opgelost?
Foto: AP

Het onderzoek draait om beenderen die in 1940 op Nikumaroro, een afgelegen eiland in de Stille Oceaan, gevonden werden. Toen al bestond het vermoeden dat de beenderen wel eens van de pilote konden zijn. Maar een onderzoek concludeerde dat de skeletresten afkomstig waren van een man.

Nu hebben wetenschappers de overblijfselen opnieuw onderzocht. Of toch foto’s ervan. Want de botten zelf zijn verloren geraakt. Zij zijn nu tot het besluit gekomen dat de stoffelijke resten wel degelijk die van een vrouw zijn, en dat die vrouw hoogstwaarschijnlijk Amelia Earhart was. ‘Totdat definitief het tegendeel zou worden bewezen, is de meest overtuigende theorie dat het om haar stoffelijk overschot gaat’, zegt Richard Jantz, professor emeritus in de Antropologie.

Complottheorieën

De verdwijning van Amelia Earhart geldt als een van de grootste mysteries uit de geschiedenis van de luchtvaart. Er ontstonden ook verschillende complottheorieën rond. Zo werd onder meer gefluisterd dat ze haar eigen dood zou hebben geënsceneerd om onder te duiken.

Een ander gerucht was dat ze als spion van de Verenigde Staten door de Japanners zou zijn gevangengenomen en gedood.