Gin Swizzles, Gimlets en Grasshoppers: cocktails in Gent
Barvrouw Maja aan het werk in Uncle Babe’s

De Belgische cocktail zit in de lift. In de centrumsteden heeft de cocktailminnende Belg een grotere keuze dan ooit, maar ook daartussen druppelt de kennis en kwaliteit van de steden door naar buurtcafés en stamkroegen. De Standaard brengt ons kleine maar dappere cocktaillandschap voor u in kaart. Na Antwerpen komen we aan in Gent.

Tot enkele jaren geleden was Gent het epicentrum van de Belgische cocktail: nergens anders vond je zoveel kwaliteit in het glas op zo’n kleine oppervlakte. Die kroon heeft de Arteveldestad intussen moeten afstaan aan Antwerpen, maar dat betekent niet dat het die kwaliteit ook kwijt is – integendeel: het handjevol Gentse topbars voorzien zowel in heerlijke, ambachtelijk gemaakte cocktails als in unieke ervaringen.

Gin Swizzles, Gimlets en Grasshoppers: cocktails in Gent
Foto: Jigger’s

De Ouwe Gouwe

Jigger’s Coolers & Cocktails zou maar net eens de beste bar van het land kunnen zijn, en wel sinds de bar zijn deuren opende in 2013. De drankjes zijn er nog steeds ongelofelijk lekker, de bartenders voeren gastvrijheid hoog in het vaandel, en de bar heeft iets van zijn vroegere, mysterieuze speakeasy-atmosfeer behouden. Maar dit is geen populariteitswedstrijd: wat Jigger’s in de Oudburg doet – overigens de straat waar de meeste (3) goeie cocktailbars van Gent zich bevinden – is uniek, maar niet noodzakelijk beter of slechter dan wat andere bars in de stad doen.

Vorig jaar ruilde Jigger’s zijn hoogdrempelige speakeasyconcept van de beginjaren in voor een open deur: de bel van weleer verdween, wat de spreekwoordelijke drempel om er iets te gaan drinken automatisch verlaagde, en een nieuwe bar op de gelijkvloerse verdieping geeft de zaak een veel lossere identiteit. Alsof het team achter Jigger’s een punt wilde maken: bijzondere cocktails zijn iets voor iedereen.

Eigenaar Olivier Jacobs mixt nog steeds drankjes die je nergens anders kunt krijgen: hij maakt zijn eigen shrubs, siropen en bitters, gebruikt bij voorkeur dranken die gedistilleerd worden door kleinere, artisanale stokerijen, werkt met seizoensgebonden ingrediënten (soms zijn dat bijvoorbeeld kruiden die hij in de wijde omgeving van Gent gaat plukken, in de wilde natuur) en hakt zijn ijs op maat van het glas waarin hij je cocktail serveert. Wij zijn heel erg fan van de Cheesy Milk Punch, gemaakt met armagnac, citroen, druiven en zwarte thee, en gegarneerd met een stukje blauwe kaas.

Jigger’s (€€), Oudburg 16

Gin Swizzles, Gimlets en Grasshoppers: cocktails in Gent
Foto: The Cobbler

De Gouwe Nieuwe

Tot voor kort moest je vooral wegblijven uit hotels om een lekkere cocktail te kunnen drinken in een zaak die de internationale sfeer heeft van een hotelbar. Tot de 1898 The Post vorig jaar toonde hoe het moest met The Cobbler. Qua inrichting, ontvangst en cocktailkaart, en qua maniakale aandacht voor details die de ervaring van een gast nét dat tikkeltje extra geven, doorstaat deze cocktailbar de vergelijking met Londense instituten als de Dukes, de Artesian of zelfs de American Bar in het Savoy met glans.

Meer nog: in The Cobbler voelen we ons tien keer minder bekeken dan in eender welke hoogaangeschreven cocktailbar in de Britse hoofdstad – en we hebben er zeker al veel betere drankjes gedronken. De bar is tijdloos ingericht, met prachtige, oude schilderijen aan de muur en een overvloed aan koffietafelboeken die hier en daar liggen gestapeld. Bovendien toveren bartenders David Lebeer en Tim Devriendt heerlijke creaties op de toog, zoals de Maximillian Affair (met tequila en rode biet), de Magnus (een ijzersterke aardbeientwist op een Whiskey Sour) en de niet-te-missen Sherry Cobbler. Reserveren is wel aangewezen, want Gentenaars hebben de bar intussen massaal ontdekt.

The Cobbler (€€€), Graslei 16

Gin Swizzles, Gimlets en Grasshoppers: cocktails in Gent
Foto: The Drifter

De best of the rest in Gent:

De voordeur van The Drifter (€€, Oudburg 47) fungeert als portaal naar een tropisch, onbewoond eiland. Je komt er gelukkig wel een vrolijke, fleurig geklede bartender tegen, die kleurrijke en smaakvolle tikidrankjes voor je maakt. Uitbater Tom Neijens, die overigens het naslagwerk ‘Rum, de complete gids’ heeft geschreven en zijn eigen Tiki Spiced-rum op de markt brengt, mixt verrassend complexe drankjes met zoete, tropische ingrediënten. Als je met een groep vrienden komt, raden wij The Blood Of The Kapu Tiki aan, een cocktail-in-een-piratenboot die je met rietjes te lijf kunt gaan, met een aangepaste soundtrack op de achtergrond en het nodige vuurwerk als garnituur.

Nog een bar die je meeneemt naar warmere oorden is Palenque (€, Serpentstraat 28), een op Mexicaanse leest geschoeide bar die vorig jaar de deuren opende. Naast Palenque – dat is de Mexicaanse naam voor een mezcal-distilleerderij – runnen uitbaters Timon en Nikkie ook de spiritspeciaalzaak Proof, waar ze zich op whisky focussen. Palenque is de plek waar ze agavespirits tequila en mezcal op de voorgrond plaatsen. De cocktails zijn basic – ze maken bijvoorbeeld geen huisgemaakte siropen of bijzondere infusies – maar de zaak transporteert je wel meteen naar een sfeervolle kroeg in het Mexicaanse mezcalmekka Oaxaca.

Burgers, booze and beer: Uncle Babe’s (€€, Sluizeken 2) is een donkere, Amerikaanse dive bar – het soort kroeg waar je net zo makkelijk een stevige cocktail bij je hamburger kunt krijgen als een lekker artisanaal gebrouwen biertje. Een aanrader van het nieuwe cocktailmenu: de Fig Fashioned, gemaakt met een vijgenshrub, wat bourbon en een hint van rokerige scotch.

Tot slot kunnen we Cafe Theatre (€€, Schouwburgstraat 5-7) aanraden. Dit is de plek waar de Gentse cocktailscène wortel schoot: hier zetten Jigger’s-bartenders Olivier Jacobs en Ben Bruyneel, en Palenque-uitbaters Timon Salomez en Nikkie Delclef zeven à acht jaar geleden hun eerste stappen in de cocktailwereld. Zij hebben de fakkel doorgegeven aan de sympathieke, besnorde bartender Ruben Patoor, die het vuur van weleer brandend houdt met zijn smaakvolle creaties.

PRIJSWIJZER (gemiddelde prijs per drankje)
€: 10-12 euro
€€: 13-14 euro
€€€: 15-16 euro