Muller op pole als nieuwe ceo Ahold
De Nederlander Frans Muller heeft goeie banden met ons land. Zo is hij lid van de raad van bestuur bij de Vlerick Business School Foto: bart de waele
Ahold Delhaize buigt zich over een stoelendans aan de top. Ceo Dick Boer zou worden opgevolgd door ex-Delhaize-topman Frans Muller.

Toen het Nederlandse Ahold, de groep boven supermarkt Albert Heijn, en het Belgische Delhaize twee jaar geleden samensmolten, werd dat verkocht als een ‘fusie van gelijken’. In de praktijk was het een overname van Delhaize en kwam Ahold-topman Dick Boer aan het hoofd van de nieuwe fusiegroep te staan. De Nederlander Frans Muller, die sinds 2013 ceo van Delhaize was, werd deputy ceo. 

Maar al tijdens de onderhandelingen in 2015 werd gesproken over een mogelijke wissel van de wacht, waarbij Muller Boer zou aflossen als topman van Ahold Delhaize. Die wissel lijkt er nu op korte termijn aan te komen, mogelijk al deze week. Boer zou voorzitter van de raad van commissarissen worden.

Sinds de fusie, die op 14 maart 2016 door de aandeelhouders werd goedgekeurd, was Frans Muller behalve deputy ceo ook verantwoordelijk voor de synergie. Hij moest erop toezien dat de beloften aan de aandeelhouders, over de voordelen van de samensmelting, gehaald werden. Tot voor kort was Muller ook operationeel ­directeur ad interim van de groep in Amerika. Maar sinds Kevin Holt daar  de scepter overnam, heeft Muller de handen opnieuw vrij.

Vlerick 

Sommige kaderleden bij Delhaize kijken reikhalzend uit naar het moment dat Muller de fakkel van Boer overneemt. Muller is net als Boer een Nederlander, maar heeft toch een sterkere band met ons land. Niet alleen heeft hij Delhaize bijna drie jaar geleid,  hij is hier ook lid van de raad van bestuur van de Vlerick Business School.  Maar of die Belgische connectie op het terrein veel verschil zal brengen, is een andere vraag. De nieuwe topman van Delhaize België, de Fransman Xavier Piesvaux, rapporteert sinds 11 september aan Albert Heijn-directeur Wouter Kolk. Die laatste is aan een snelle opmars bij Ahold Delhaize: op de aandeelhoudersvergadering van 9 mei wordt hij normaal gezien benoemd tot lid van het overkoepelende directiecomité. 

Op diezelfde vergadering zou ook de wissel Boer-Muller gepland staan. Maar terwijl het traject van Kolk al op 8 september werd bekendgemaakt, bleef Ahold Delhaize stil over een wissel aan de top van de groep. Ook nu is daar nog geen officiële communicatie over.

Complementair duo

Dick Boer en Frans Muller zijn volgens kenners complementair. Boer is een vakman die het supermarktbedrijf door en door kent. Hij groeide op in een kruideniersgezin in Zeeuws-Vlaanderen en werkt al sinds 1998 bij Ahold. Boer gaf ook jarenlang leiding aan Albert Heijn, het kroonjuweel van de groep. Muller is dan weer strategisch sterk en een goede peoplemanager. 

Binnen de muren van Ahold Delhaize valt te horen dat het een goede zaak is dat er duidelijkheid aan de top komt. Door de dubbele functie van ceo en deputy ceo had je nu de facto een duale structuur. Met Boer als voorzitter van de raad van commissarissen en Muller als ceo zou er meer eenheid van leiding komen tegenover de 350.000 medewerkers van de groep. In de raad van commissarissen zou Boer de plaats innemen van Mats Jansson, de voormalige voorzitter van Delhaize. 

Amazon loert om de hoek

Boer opvolgen wordt voor Muller geen eenvoudige klus. De fusiedoelstellingen van Ahold Delhaize zijn wel gehaald, maar voor de aandeelhouders oogt de balans mager. De beurskoers is niet gestegen tegenover die van Ahold bij de eerste fusiegeruchten, in mei 2015. Dat heeft veel te maken met de aankondiging van Amazon, afgelopen zomer, dat het de Amerikaanse supermarktketen Whole Foods zou overnemen. Het bericht dat internetreus Amazon zich nu ook op de verkoop van verse voeding zou storten, joeg een schok door de sector. De koers van Ahold Delhaize ging zwaar onderuit en is nog altijd niet helemaal hersteld.

Ahold Delhaize kan in de VS het onlineplatform Peadpod als wapen inzetten tegen Amazon. Maar Peadpod groeit amper en is slechts in een beperkt aantal steden actief. De kruidenier wil een flink tandje bij steken, maar het is de vraag of Peadpod die ambitie zal kunnen waarmaken. Gelukkig voor Ahold Delhaize betaalt Amazon nog leergeld met de verkoop van verse voeding. Logistiek is het grootste knelpunt. Een boek bederft niet, maar de klant wil zijn frambozen wel vers krijgen, en liefst frambozen die nog een week in de koelkast kunnen staan zonder hun smaak te verliezen.