Ruben Bemelmans (ATP-116) was woensdagavond zoals verwacht geen partij voor Roger Federer (ATP-2). De 30-jarige tennisser uit Maasmechelen kreeg in de eerste ronde van het sterk bezette ATP-toernooi van Rotterdam een droge 6-1, 6-2 om de oren van de Zwitserse grootmeester. Als Federer nog twee matchen wint in Rotterdam, stoot hij Rafael Nadal van de troon als leider op de wereldranglijst en wordt hij in één klap de oudste nummer één van het mannentennis ooit. Dat record staat op dit moment nog op naam van André Agassi (33 in 2003).

Ruben Bemelmans stond in zijn carrière nog nooit tegenover Roger Federer. Via de kwalificaties knokte hij zich op de hoofdtabel “om te kunnen genieten van een duel tegen de grootste aller tijden”. Echt genieten was er in het begin van de match niet bij, want Federer ging in Rotterdam door op zijn elan van de Australian Open die hij twee weken geleden nog won. Met een bal in het gezicht van Bemelmans ging Federer in game twee meteen door de opslag van onze landgenoot. Om even later voor een tweede keer te breaken. Pas in het zesde game kon Bemelmans zichzelf op het scorebord zetten. Na 18 minuten stond er 6-1 voor Federer op het scorebord.

Gelukkig was er beterschap in de tweede set. Bemelmans gooide alle schroom van zich af en slaagde er in om zelf enkele knappe punten te scoren. Dat belette Federer niet om in het eerste game van de tweede set een break te forceren, maar nadien won Bemelmans toch zijn twee volgende opslagspelletjes. Bij 3-2 vond Federer het welletjes. Met een schitterende slag achter het lichaam ging hij naar 4-2. Om vervolgens een laatste keer door de service van Bemelmans te gaan.

Na iets minder dan 50 minuten tennisles in een uitverkocht Ahay (11.000 zitjes) zat de eerste partij van Bemelmans tegen Federer erop. Federer kan verder dromen van de nummer één. In de finale komt hij misschien wel David Goffin tegen.

“Beste ooit”

“Ik heb er zeker en vast van genoten. Het is een unieke kans in mijn carrière geweest om tegen hem te spelen", reageerde Bemelmans achteraf. "Toen ik de loting van de qualifiers zag was ik echt blij dat ik tegen hem kon spelen. Ik heb dit nu kunnen ervaren. Ik heb van elk moment genoten ook al was het redelijk droog. Ik heb mijn vel duur verkocht. En hoe meer ik zulke wedstrijden kan spelen, des te beter dat zal zijn voor de rest van mijn carrière. Het is toch een paar niveaus hoger. En misschien kan zo over een paar jaar wel met de snelheid van zulke spelers mee en hen iets in de weg leggen.”

“In de tweede set paste ik mijn tactiek een beetje aan en kon ik meer en meer rally’s spelen. Als iets niet lukt moet je andere dingen uitproberen. Maar Federer heeft de klasse om op alles een antwoord op te hebben. De beste waar ik ooit tegen speelde? Zeker en vast.”