Perrigo eist 1,9 miljard euro van Coucke & co
Foto: Fred Debrock

De Amerikaanse koper van Omega Pharma eist liefst 1,9 miljard euro van Marc Coucke en het fonds Waterland wegens beweerde fraude bij de verkoop.

Niet 250 miljoen euro, maar een forse 1,9 miljard euro eist Perrigo, de Amerikaanse koper van Omega Pharma, van Marc Coucke en het financieel fonds Waterland Private Equity. Dat de Amerikanen misnoegd waren, was bekend, maar de omvang van hun claim maakt op vriend en vijand indruk.

Perrigo heeft zijn claim recent ingediend bij een arbitragecommissie. Het gaat om een lijvig en stevig onderbouwd document, zeggen meerdere bronnen aan De Standaard. Perrigo beschuldigt in de bundel Coucke en Waterland van fraude. De vroegere eigenaars van Omega Pharma zouden op frauduleuze manier de financiën van het bedrijf mooier hebben voorgesteld. Zowel door kunstmatige omzet te creëren als door het sturen van de schuldenpositie.

Een panel van arbiters moet uitmaken of het effectief om fraude gaat of eerder om het met boekhoudkundige trucjes pimpen van de jaarrekening. Dat laatste is, hoewel erg discutabel, een vrij courant gebruik. De lijn tussen fraude en optimistisch bijkleuren is evenwel dun en bij fraude zijn de gevolgen zwaar.

Molensteen

Wegens de omvang en het complexe karakter van het dossier zal het naar verwachting tot 2021 duren voor Coucke weet of Perrigo gelijk krijgt. Een beroep tegen een veroordeling is niet mogelijk omdat het om een arbitrageprocedure gaat, waarvan de uitspraak finaal en bindend is.

De claim hangt als een molensteen om de nek van Coucke, die in theorie zijn volledige vermogen riskeert. Advocaten die vertrouwd zijn met het dossier, zeggen dat het ‘om een zeer goed gedocumenteerd werkstuk gaat’. Verschillende topkantoren (Stibbe, Allen&Overy, Contrast Law) werken op het dossier.

Perrigo heeft maandenlang forensische speurders ingeschakeld die personeelsleden van Omega Pharma hebben ondervraagd en die gedeletete mails van het werk maar ook gewiste privémails opnieuw opgevist hebben. Daar zitten soms ‘gênante berichten’ tussen. De verschillende getuigenissen moeten de stellingen inzake fraude hard maken.

Voor Coucke, die sinds de verkoop van zijn groep al een hele reeks investeringen deed, waaronder eind vorig jaar de aankoop van voetbalclub Anderlecht, is er geen alternatief dan de procedure uit te zweten. Hij miste de kans om te kiezen voor een onderhandse schikking en ging voor de tegenaanval. Daarbij diende hij zelf een claim in tegen Perrigo. Het maakte allerminst indruk op de Amerikanen, die de grote middelen hebben ingezet en kosten noch moeite hebben gespaard om Coucke klem te zetten. De aanval van de Amerikanen komt er nadat ze zelf sinds 2016 vanuit drie hoeken massaclaims aan hun broek hebben gekregen. Bij verschillende van die massaclaims wordt ook Coucke aangevallen. De flamboyante ondernemer wordt daarmee van verschillende kanten onder vuur genomen.