Tesla-topman Elon Musk zet zijn ruimteambities kracht bij. Vanop Cape Canaveral in Florida is dinsdag met succes voor het eerst de onbemande Falcon Heavy, een zwaardere versie van de Falcon-9, gelanceerd.

De Falcon Heavy is eigendom van SpaceX, het ruimtevaartbedrijf van Tesla-topman Elon Musk. Dankzij Musk en een reeks andere privébedrijven is sinds enkele jaren een nieuwe race naar de ruimte bezig, en die schakelde dinsdag een versnelling hoger.

Het was nochtans lang afwachten of de geplande lancering effectief zou plaatsvinden. Ze werd herhaaldelijk opgeschoven, tot een kwartier voor de deadline. Maar uiteindelijk was het om 21.45 uur Belgische tijd zover.

De zeventig meter hoge Falcon Heavy is de krachtigste draagraket momenteel in gebruik en de krachtigste sinds de Saturnus V, die gebruikt werd bij bijna alle Apollo-missies. Volgens SpaceX kan het gevaarte 63,8 ton in een zeer lage baan brengen, kan het 16,8 ton naar Mars slingeren en 3,5 ton naar Pluto. Een ritje kost ongeveer negentig miljoen dollar.

Rode Tesla

De nuttige lading bij deze demonstratievlucht is een 2008 Tesla Roadster die 1,25 ton weegt. De knalrode Tesla Roadster werd met succes in een baan rond Mars gebracht. Musk tweette er al verscheidene beelden van.

Hulpraketten geland

De lancering verliep echter nagenoeg vlekkeloos. Na twee en een halve minuut werden de twee hulpraketten losgekoppeld van het centrale deel. Ze keerden terug naar de Aarde en maakten op bijna exact hetzelfde moment een zachte verticale landing op Cape Canaveral.

Drie minuten na het opstijgen koppelde ook de centrale draagraket zich los van de bovenste trap. De terugkeer van de derde raket ging echter niet zoals gepland. Het gevaarte zou op een platform in de Atlantische Oceaan landen, maar de raket kon maar een van de drie nodige motoren opnieuw ontbranden. Daardoor miste de raket het platform en raakte ze aan een snelheid van ruim 480 kilometer per uur het water.