Anneleen Van Bossuyt (38) zal de Gentse N-VA-lijst trekken voor de gemeenteraadsverkiezingen van 2018. Elke Sleurs trekt zich terug.

'In het belang van de afdeling, de partij en alle Gentenaren heb ik beslist om een stap opzij te zetten', zegt Sleurs. 'Het was een erg moeilijke beslissing, maar Gent heeft nood aan een nieuw en fris gezicht.' Sleurs pinkte een traantje weg bij de aankondiging. 'Ik ga niet wegsteken dat het me zwaar valt', zegt ze.

'Dit is overweldigend', zegt Van Bossuyt. 'Samen zullen we voor verandering zorgen, ook hier in Gent.' Van Bossuyt is Europees Parlementslid voor N-VA.

'Elke sprak me een aantal weken geleden voor het eerst aan om nieuwe lijsttrekker te worden in Gent', zegt Van Bossuyt in De Zevende Dag. 'Ik was zeker verrast door de vraag, maar het was geen geheim dat er een impasse was in Gent, een probleem tussen twee personen.'

Volgens Van Bossuyt was het Sleurs zelf die de beslissing nam. 'Het siert haar enorm, het toont dat ze haar eigenbelang ondergeschikt maakt aan de partij', aldus Van Bossuyt.

Voor Elke Sleurs is dit een bittere pil. Zij werd in februari 2017 bedankt door haar partij als federaal staatssecretaris omdat ze niet genoeg uit de verf kwam. Zuhal Demir verving haar. Sleurs zou zich concentreren op Gent.  'Ik heb de ambitie om burgemeester te worden van wat volgens mij de mooiste stad van Vlaanderen is', zei ze toen. Iedereen verwachtte haar toen als lijsttrekker in Gent. Bijna een jaar na haar ontslag als staatssecretaris zit zelfs dat er niet in voor Sleurs.

Van Bossuyt woont vandaag in buurgemeente Melle en zal dus nog officieel naar Gent moeten verhuizen. 'Ik ben geboren in Gent, ik ben hier opgegroeid', zegt ze, 'Ik ben misschien een buitenstaander voor de lokale politiek, maar ik ken de stad door en door.'

Lijstvorming

De lijstvorming voor de gemeenteraadsverkiezingen bij de N-VA in Gent verliep uiterst moeilijk. Terwijl de partijtop nationaal boegbeeld en Kamervoorzitter Siegfried Bracke als lijstduwer zag, wou lijsttrekker Elke Sleurs daar niet van weten. 'Politiek is een zaak van mensen, personen en karakters. En karakters kunnen botsen', zei Sleurs over de voorbije periode van onrust binnen de Gentse N-VA. 

Sleurs, die Bracke opvolgde op de kop van de lijst na de heisa rond Brackes adviesopdrachten voor Telenet, wou de voormalige VRT-journalist alleen de voorlaatste plaats bieden. Matthias Diependaele, die de N-VA-fractie in het Vlaams Parlement leidt, werd aangesteld als bemiddelaar. 

Dan rest de vraag: op welke plaats zal Bracke staan? 'Er zullen nog veel gesprekken volgen, maar we zullen met een zo sterk mogelijke lijst opkomen', reageert Van Bossuyt. 'Er is nog niet gesproken over de plaats van Bracke, we gaan eerst een nieuwe wind laten waaien in Gent.'

Europees Parlement

Van Bossuyt zal haar mandaat als Europees Parlementslid niet opgeven. 'Mijn werk in het Europees Parlement draagt ook bij voor de Gentenaars', zegt ze.