De Zuid-Afrikaanse jazztrompettist Hugh Masekela is dinsdag op 78-jarige leeftijd overleden na een lange strijd tegen prostaatkanker. Dat maakte zijn familie bekend.

Masekela werd beschouwd als de vader van de Zuid-Afrikaanse jazz. Hij componeerde en zong ook. De muzikant, die internationaal ook bekendheid verwierf door zijn strijd tegen apartheid, overleed in Johannesburg.

‘Mijn grootste obsessie is Afrikanen en de rest van de wereld tonen wie de mensen van Afrika echt zijn’, zei de muzikant. Zijn ‘Soweto Blues’ was een van dé nummers van de antiapartheidsbeweging.

De Zuid-Afrikaanse president Jacob Zuma spreekt van een ‘onpeilbaar verlies voor de muziekindustrie en het land’. ‘Zijn bijdrage aan de strijd voor vrijheid zal nooit vergeten worden.’

Masekala raakte geïnspireerd om trompet te spelen nadat hij de film uit 1950 Young Man with a Horn had gezien. Daarin speelt Kirk Douglas een jazzmuzikant die gebaseerd is op de jazzlegende Bix Beiderbecke.

In 1960, op 21-jarige leeftijd, verliet hij Zuid-Afrika. Dertig jaar lang zou hij niet terugkeren. Onder toezien van Dizzy Gillespie en Louis Armstrong werd hij aangemoedigd om zijn eigen unieke stijl te ontwikkelen.

In 1967 speelde hij op het Monterey Pop Festival naast onder anderen Janis Joplin, The Who, Jimi Hendrix en Otis Redding. Een jaar later scoorde hij een wereldhit met Grazing in the Grass. Dat nummer speelde hij ook bij de opening van het WK Voetbal in Zuid-Afrika in 2010.

Na de vrijlating van Nelson Mandela in 1990 keerde Masekela terug naar Zuid-Afrika. In het nummer Bring Home Nelson Mandela riep de muzikant in 1986 op tot Mandela’s vrijlating.

‘Hughs globale en activistische bijdrage en deelname aan muziek, theater en de kunsten in het algemeen zit in de geest en het geheugen van miljoenen mensen over de zes continenten’, aldus de familie in een mededeling. ‘We zijn blij en dankbaar dat we deel mochten zijn van zijn leven en zijn nalatenschap van liefde, generositeit en een vooruitstrevende creativiteit die meer dan zes decennia geduurd heeft.’