Spelen zijn in aantocht: eindelijk hoopgevende prestatie voor Bart Swings
Foto: Photo News

Bart Swings heeft vrijdag in het Duitse Erfurt het laatste wedstrijdweekeinde voor de Olympische Winterspelen geopend met de zevende plaats op de 1.500 meter. Weer teruggekeerd in de mondiale elite na een zwakke seizoenstart zette Swings een tijd neer van 1’46”83.

Dat was na de vierde rit de beste tijd. De jonge Nederlander Marcel Bosker dook daar onder. Een paar ritten later was de Noor Sindre Henriksen ook sneller. Twee landgenoten van Henriksen, Sverre Lunde Pedersen en Allan Dahl Johansson volgden dat voorbeeld. In de slotrit was het de Rus Denis Yuskov, die met 1:45.33 (een honderdste seconde boven het baanrecord) die ten koste van de Nederlander Koen Verweij de zege pakte.

Coach Jelle Spruyt sprak van een race met nogal wat kleine foutjes en rechte stukken die veel beter konden. Maar hij was opgetogen dat Swings weer terug is bij de top en dat het verschil met de nummer een en voornaamste kandidaat voor olympisch goud, niet meer dan anderhalve tel was.

Over de status van Swings als topschaatser was enige onzekerheid. Bijna een maand had hij alleen getraind, op de schaats, de fiets en de skeelers. Zijn laatste echte wedstrijd dateerde van bijna een maand geleden. Toen won hij in Breda een marathon. In Stavanger testte hij zich op de drie kilometer (3’42”).

De reputatie van zijn tegenstander, de Pool Zbigniew Brodka, was grotendeels gebaseerd op een enkele wedstrijd. Vier jaar geleden werd hij in Sochi olympisch kampioen. Daarvoor en daarna was de brandweercommandant vooral een outsider, die niet zelden moest ploeteren in de B-klasse. Dat deed Swings ook enige weken. Een ontsteking aan het kniegewricht bracht hem toen uit het evenwicht. Pijnstillers moesten dat fysieke ongemak verdrijven, maar dat leidde weer tot maagproblemen.

Halverwege de race had Brodka nog een lichte voorsprong op de op de naar gewoonte niet al te snel startende Swings. Bij het ingaan van de laatste ronde waren de rollen omgedraaid. Swings bleef zijn opponent in de laatste omloop ruim voor. De Nederlander Sven Kramer, die op een buitenbaan in de Dolomieten door traint, is niet de enige die de laatste wedstrijden voor PyeongChang forfait geeft. Amerikaanse en Japanse schaatsers ontbraken eveneens. Daardoor is het onduidelijk waartoe iemand als de Amerikaan Joey Mantia, één van de favorieten voor een olympische medaille, in staat is.