Zeebrugge zet poort wijd open
De auto-overslag is een van de sterkhouders van de haven van Zeebrugge.??????????????????? Foto: Michel Vanneuville
Zowel in de haven van Antwerpen als die van Zeebrugge staat het licht op groen om voor het eerst te praten over zeer verregaande samenwerking. ‘Alles is bespreekbaar’, stelt de burgemeester van Brugge, Renaat Landuyt (SP.A). Ook de topman van de Antwerpse haven, Jacques Vandermeiren, sluit geen enkel scenario uit.

De poort voor gesprekken over alle mogelijke samenwerkingen tussen Antwerpen en Zeebrugge staat wijd open. De Brugse burgemeester Renaat Landuyt heeft de voorstelling van de prestaties van de Zeebrugse haven vrijdagochtend aangegrepen om publiek te maken dat de toplui van de twee grootste havens en de politieke verantwoordelijken sinds kort praten over verregaande samenwerking. De bevoegde minister Ben Weyts (N-VA) is zeer te spreken over de gesprekken. ‘Een havensamenwerking kan de motor van onze economie alleen maar beter doen draaien en verdient dan ook alle kansen.’

De twee havens spraken zowat anderhalf jaar geleden al af om via een Economische Samenwerkingsvennootschap commercieel samen te werken voor de containertrafieken. Maar volgens Landuyt gaat het huidige overleg een serieuze stap verder. ‘Maximaal samenwerken is onze boodschap.’

Inspiratiebron

Hij hoedde er zich wel voor het woord ‘fusie’ te laten vallen, maar wond er evenmin doekjes rond dat ‘alles bespreekbaar’ is. In een reactie sloot de topman van de Antwerpse haven, Jacques Vandermeiren, zich daarbij aan. ‘Wij sluiten op voorhand geen enkel scenario uit. We zullen dit jaar verder in alle openheid en in alle vertrouwen bekijken hoe Antwerpen en Zeebrugge kunnen samenwerken.’

Streefdoel is om volgend jaar zicht te krijgen hoe ver de samenwerking tussen de twee havens kan gaan, voegde burgemeester Landuyt er nog aan toe. Hij verwacht niet dat de gemeenteraadsverkiezingen van deze herfst roet in het eten kunnen gooien. Omdat de politieke wil tot samenwerking in Antwerpen en Brugge zeer groot is.

De topman van de haven van Zeebrugge, Joachim Coens, stak vrijdag niet onder stoelen of banken dat de fusie van de havens van Gent, Vlissingen en Terneuzen de bestuurders van de kusthaven aan het denken heeft gezet over de eigen toekomst.
Tegelijk is volgens Coens iedereen ervan doordrongen dat getouwtrek en gekissebis tussen de twee havens niet meer van deze tijd is. ‘Reders die de Vlaamse havens aandoen en de overslagbedrijven die er actief zijn, hebben daar geen boodschap aan. De havensector heeft nood aan samenwerking tussen Antwerpen en Zeebrugge.’

Hebben de gesprekken tussen de twee havens ook gevolgen voor de huidige zoektocht naar extra containercapaciteit in de Antwerpse haven? Jacques Vandermeiren laat daarover geen twijfel bestaan: ‘Uit heel wat studies is gebleken dat Zeebrugge geen oplossing is voor de vraag naar extra containercapaciteit in Antwerpen.’ Daar heeft nu ook Joachim Coens van de haven van Zeebrugge zich bij neergelegd. Omdat de Antwerpse behoefte aan nieuwe containercapaciteit veel te groot is, stelt hij. Begin 2017 was het ongenoegen bij Coens en Landuyt nog groot omdat de kusthaven al meteen bij het begin van de zoektocht naar die extra containercapaciteit afgevoerd werd. 

Blijft de vraag hoe de twee havens kunnen samenwerken. Coens ziet alvast muziek in een hechte digitale samenwerking. Een belangrijk onderdeel van het overleg tussen de twee havens wordt het onderzoek naar havenactiviteiten waarbij ze mekaar kunnen versterken.

Minder haventrafiek 

Vandaag zijn de sterkhouders van de haven van Zeebrugge de auto-overslag (plus 2 procent tot 2,83 miljoen exemplaren in 2017) en het rorovervoer van vrachtwagens en containers naar andere Noordzeehavens (plus 4,3 procent). Dat  volstond niet om in 2017 de verdere terugval van het totale goederenvolume met bijna 2 procent tot 37,12 miljoen ton te vermijden. De zware achteruitgang van de aanvoer van vloeibaar aardgas via de LNG-terminal was het grote pijnpunt. 

Een troost was de toename van de werkgelegenheid bij de havenarbeiders met ruim 6 procent. Topman Coens stelde ten slotte vast dat er bij zijn weten nog nooit zoveel vacatures – 1.000 – in de haven zijn geweest.