Natuurrampen Californië

Na het vuur, de modderstromen

12 januari 2018tbo

Na oncontroleerbare bosbranden en drie orkanen wordt Californië nu geteisterd door modderstromen. Duizenden inwoners werden ondertussen geëvacueerd, het dodental staat op 17. Dat het gebied nu ook modderstromen te verduren krijgt, is echter geen toeval.

 
Hallucinante beelden uit Californië haalden deze week het nieuws: gigantische keien verspreid over het wegdek, de elektriciteit die in grote gebieden uitvalt, gebouwen die als een kaartenhuisje in elkaar vallen, of mensen die beschutting zoeken op het dak. Heroïsche reddingsacties ook: van een jongen die eerst meters ver werd meegesleurd in de modder tot een tienermeisje dat pas na twee uur uit het puin van een ingestorte woning kon worden gewrikt.
De lijst met natuurrampen tikt daardoor aardig aan. Volgens Jonathan W. Godt, die het aardverschuivingsprogramma coördineert bij de Geological Survey van de VS, is de regio om twee redenen vatbaar voor puinstromen: door het terrein en het vuur dat Californië de voorbije maanden teisterde. Het gebied bevat veel steile hellingen en hoogteverschillen, getuigt hij in The New York Times, bovendien was de ondergrond door de bosbranden geërodeerd. ‘Het vuur was bovendien uitzonderlijk heet door de taaie vegetatie en veranderde de fysieke eigenschappen van de grond. Die kon daardoor minder water absorberen.’
Modderstromen ontstaan wanneer de bodem oververzadigd raakt door regenwater, en daar kreeg Californië de voorbije dagen genoeg van te verwerken. Tijdens aanhoudende regenstormen viel het water met bakken uit de hemel. Wanneer het bergafwaarts stroomt, neemt het vaak grond, bomen, keien of ander puin mee. Die mix krijgt een consistentie die lijkt op die van nat beton: ‘Het kan veel schade aanrichten als het tegen 30 km per uur naar beneden komt.’

Overzicht: evacuatiezones in combinatie met vuurhaarden in dat gebied

De oranje gebieden duiden de brandhaarden aan, de bruingekleurde gebieden de evacuatiezones.
Hulpverleners doen wat ze kunnen, en ook de technologie schiet te hulp: Esri ontwikkelde een kaart waarop bewoners kunnen kijken hoe groot de kans op modderstromen is in een bepaald gebied. De kaart combineert de huidige modderstromen in Ventura en Santa Barbara met demografische informatie zoals bevolkingsdichtheid.

Overzicht: de kans op modderstromen in een bepaald gebied

De ramp in enkele cijfers:
De slachtoffers: Er werd een lijst vrijgegeven met 17 slachtoffers, hun leeftijd varieert van 3 tot 89 jaar oud. 28 anderen raakten verwond, tientallen inwoners worden nog steeds vermist.
De huizen: Minstens 65 woningen zijn vernietigd en 462 andere gebouwen beschadigd.
De zoektocht: ongeveer 75 procent van de verwoeste zone werd een eerste keer doorzocht.
Het weerbericht: Voor de volgende 7 dagen wordt geen regen meer verwacht. Dit weekend zou het wel opnieuw bijzonder heet worden.
Afgesloten wegen: Tot maandag zijn belangrijke delen van de US 101 afgesloten, dat is een belangrijke doorgangsweg van Noord- naar Zuid-Californië.
Bronnen:
Kaart: Esri, NYT, ABCnews
Tekst: NYT, CNN, statescoop
Beelden: Photo News, EPA