‘Robots kunnen nog geen kleding maken’
Foto: AFP

Automatisering kan een bedreiging vormen voor miljoenen lageloonjobs in Azië waarschuwden experts. De textielarbeiders hoeven echter nog niet meteen te vrezen voor hun job: hoewel er wel al robots zijn die hun werk kunnen overnemen, kunnen ze nog niet concurreren met hun lage lonen.

Steeds meer bedrijven kiezen voor robots en grootschalige automatisering, maar we zijn nog niet zover dat uw outfit in elkaar wordt gezet door een robot. Dat zegt ceo Andrew Lo van de Crystal International Group, de grootste kledingfabrikant in Azië die onder meer kleding maakt voor ketens zoals H&M, Gap, Uniqlo en Victoria’s Secret.

Volgens hem zullen robots in de nabije toekomst het werk van de miljoenen textielarbeiders nog niet kunnen overtreffen. ‘Robots kan je gemakkelijk aan het werk zetten met harde materialen zoals plastic, maar ze kunnen nog niet goed aan de slag met zachte, flexibele materialen die stretchen en draaien tijdens het naaien’, beweert hij in een interview met de Financial Times.

Nochtans waarschuwde de Internationale Arbeidsorganisatie (ILO) twee jaar geleden dat heel wat van de laaggeschoolde textielarbeiders moesten vrezen voor hun job. Maar de Crystal International Group plant de komende jaren alvast net meer mensen aan te nemen in Bangladesh en Vietnam. Nu de lonen in China stijgen, wijken immers steeds meer bedrijven uit naar goedkopere lageloonlanden zoals Vietnam, maar ook Thailand, Cambodja en Sri Lanka.

Goedkopere lonen

Dat robots nog niet voldoende ontwikkeld zijn om het werk over te nemen, is echter niet de hele waarheid. Er zijn immers wel al zogenaamde naairobotten ontwikkeld die weten hoe ze met stoffen moet omgaan. Softwear Automation bijvoorbeeld ontwikkelde een machine die naar eigen zeggen evenveel T-shirts per uur kan produceren als ongeveer zeventien arbeiders met de hand.

Dat deze machines de open vacatures (nog niet) opvullen heeft vooral te maken met hun hoge kostprijs. Die kan immers niet concurreren met de arbeiders in de kledingindustrie, die nog steeds in grote aantallen worden uitgebuit en onderbetaald worden.