Vandeput waarschuwt: Franse aanbod voor opvolger F-16 'te mooi om waar te zijn'
België zoekt een opvolger voor de oude F-16's. Foto: Dick Demey

Frankrijk zet alle zeilen bij om het Rafale-gevechtsvliegtuig alle kansen te geven. Nadat de Franse regering eerder al een economische return van 4 miljard beloofde, is er nu zelfs sprake van 20 miljard. Maar volgens minister van Defensie Steven Vandeput (N-VA) is dit vooral het bewijs dat de lobbymachine op volle toeren draait.

De verhoging van het beloofde terugverdieneffect kan Vandeput niet overtuigen. 'Het Franse aanbod is te mooi om waar te zijn. De lobbying draait op volle toeren, dat is nu wel duidelijk. Maar wij hebben gekozen voor een rechtlijnige en objectieve methode via de RfGP (Request for Government Proposal, aanbesteding via de overheden, red.). Oprecht jammer dat Frankrijk een andere weg kiest. De beweringen dat hun aanbod daarbinnen niet paste, is gewoonweg onjuist. De criteria zijn duidelijk. Punt uit.'

In de federale regering is men niet opgezet met de manier waarop Frankrijk via de Belgische media, onder meer via opiniebijdrages van de Franse minister van Defensie, druk zet. Frankrijk antwoordde niet via de vastgelegde procedure van de Belgische regering voor de vervanging van de hoogbejaarde F-16’s. Voor de F-35 en de Eurofighter antwoordden de Amerikaanse en Britse regering wel met een lijvig dossier. Frankrijk stuurde een brief van drie kantjes A4. Daarin werd een samenwerking in het vooruitzicht gesteld rond een nieuw Europees gevechtsvliegtuig, samen met Duitsland.

Inhoudelijk is er sindsdien niet veel bewogen aan Franse kant, valt te horen binnen de regering en bij Defensie. ‘Het Franse bod is een hol bod. Ze hebben geen timeline, geen programma, geen antwoorden’, valt te horen bij de legertop.

Volgens De Tijd zou Frankrijk nu het volledige aankoopbedrag kunnen compenseren. Als verantwoording waarom Frankrijk buiten de Belgische procedure antwoordde, wordt nu aangehaald dat het anders niet mogelijk was om 100 procent economische compensaties te bieden. Dat roept echter de vraag op waarom er dan eerst sprake was van 4 miljard, wat nu plots vervijfvoudigd wordt tot 20 miljard. ‘Het heeft alles weg van een wanhoopspoging van aan de zijlijn’, is te horen in de regering.

Toch zat de federale ploeg de voorbije maanden niet op één lijn. Premier Charles Michel (MR) heeft een goede lijn met de Franse president Macron en voelt er weinig voor om die koudweg wandelen te sturen. Minister van Defensie Steven Vandeput (N-VA) ziet in het Franse voorstel geen oplossing voor de vervanging van de F-16. Over een samenwerking voor een nieuw vliegtuig kan best gesproken worden, maar de deadline van 2023, als de eerste F-16’s uit roulatie worden genomen, is daarmee onhaalbaar. De ‘Franse arrogantie' zou nu ook bij MR in een paar verkeerde keelgaten geschoten zijn.