China bouwt ‘onzinkbare oorlogseilanden’ in fel betwist zeegebied
Satellietbeelden van het ‘onzinkbare oorlogseiland’ van de Chinezen Foto: AP

Het sluimerende conflict in de Zuid-Chinese Zee staat opnieuw onder hoogspanning omdat China haar militaire faciliteiten sterk heeft uitgebreid in een gebied dat ook andere landen zich toe-eigenen.

De Chinezen hebben dit jaar niet stilgezeten in de Zuid-Chinese Zee. Alleen al op de Paracel- en Spratly-eilanden bouwden ze voor bijna 300.000 vierkante meter aan faciliteiten. Het gaat onder meer over landingsbanen, radar- en communicatiecentra, administratieve gebouwen, depots voor wapenopslag en raketplatformen. De nieuwe constructies zouden ‘zo goed als onzinkbaar zijn en klaar voor actieve oorlogsvoering’.

Het rapport van de Amerikaanse denktank ‘Centre for Strategic and International Studies’ doet heel wat stof opwaaien. De Chinese bouwwoede heeft er intussen toe geleid dat andere  vaak kleinere en minder invloedrijke - landen, die aanspraak maken op een gedeelde van de eilanden, zich hebben teruggetrokken uit de verhitte discussie met de draak.

Zo zien de Filipijnen - een belangrijke bondgenoot van de Verenigde Staten -, Maleisië, Brunei, Taiwan en Vietnam de Chinese manoeuvres in de Zuid-Chinese Zee voorlopig met lede ogen aan. Hun inspanningen om, althans symbolisch, de eigen vlag te planten in het gebied, verbleken bij de manier waarop China de spierballen rolt.

De Parcel-eilanden worden bijvoorbeeld zowel door Taiwan en Vietnam geclaimd, terwijl in 2016 het Permanent Hof van Arbitrage in Den Haag oordeelde dat de eilanden tot de Filipijnen behoorden. Terwijl de drie landen kibbelen, bouwt China onverstoord verder.

Oorlogsschepen van de VS

Dat de Verenigde Staten afgelopen jaren regelmatig oorlogsschepen lieten patrouilleren in de Zuid-Chinese Zee om een duidelijk signaal te geven aan de Chinezen, trekt Peking zich nauwelijks aan. ‘Ook al is het niet de bedoeling: als puntje bij paaltje komt, zijn wij niet bang om een oorlog te ontketenen tegen de Verenigde Staten in de Zuid-Chinese Zee’, klinkt het keer op keer in de Chinese staatsmedia.

Voor zijn ontslag zei de radicale rechterhand van Trump, Steve Bannon, nog dat de Zuid-Chinese Zee ‘een conflictgebied in ontwikkeling’ is. ‘Binnen de 5 à 10 jaar voeren we oorlog met de Chinezen: dat staat buiten kijf.’

SPIEKBRIEFJE. Wat valt er te rapen in de Zuid-Chinese Zee?

De strijd om de Zuid-Chinese Zee is er niet enkel een van macht, maar (vooral) ook van grondstoffen.

Chinese onderzoekers ontdekten al in 1968 dat er miljarden tonnen aan gas en olie in de bodem zitten. Het zou om ongeveer 17,7 miljard ton gaan, wat het gebied van de Spratly-eilanden de op drie na grootste reserve ter wereld maakt.

Bovendien loopt een cruciale route voor handelsschepen van overal ter wereld door het gebied van de Spratly-eilanden. Zowat de helft van het tankerverkeer loopt door de Zuid-Chinese Zee - wat drie keer zoveel is dan het tankerverkeer door het Suezkanaal.