Lance Armstrong is eregast tijdens Ronde Van Vlaanderen
Lance Armstrong keert terug naar de koers. Hij komt op uitnodiging van Wouter Vandenhaute naar de Ronde van Vlaanderen. 'Waarom zouden we Lance Armstrong niet opnieuw toelaten in de grote wielerfamilie', zegt Vandenhaute. Het nieuws raakte bekend net op de dag dat die ­andere Tour-winnaar Froome in opspraak komt na een positieve dopingtest.

Eerder stak Vandenhaute ook al zijn nek uit door het parcours en de finale van de Ronde van Vlaanderen overhoop te gooien. Maar daarmee veroorzaakte hij alleen in Vlaanderen een storm. Door de ­gevallen wielerheld Lance Armstrong – 46 jaar ondertussen – opnieuw naar de koers te halen, zal Vandenhaute internationaal van zich laten spreken. Sinds zijn ontmaskering als dopingzondaar in 2012 en zijn bekentenis een jaar later, was de Texaan een paria voor de wielerwereld. Gestript van zijn zeven Tour-zeges. Nergens welkom. Nergens meer opgevoerd. Tot nu.

Armstrong komt op uitnodiging van Vandenhaute naar de Vlaamse Ardennen voor een ritje met de fiets en een lezing in de viptent op de Oude Kwaremont, als eerste gastspreker van de Tour of Flanders Business Academy. 'We willen vanaf nu elk jaar een straffe spreker naar Vlaanderen halen', zegt Wouter Vandenhaute. 'Als allereerste spreker hebben we Lance Armstrong uitgenodigd. Hij wil graag naar Vlaanderen komen om zijn verhaal te vertellen en om zijn favoriete eendagswedstrijd live te beleven. Voor hem is het ook een terugkeer naar de wielersport. Wat mij betreft is hij welkom.'

Tour of Flanders Business Academy from Golazo on Vimeo.

Gelouterd man

Vandenhaute weet dat hij veel ­tegenwind mag verwachten, maar de baas van Flanders Classics is duidelijk: 'Lance Armstrong is en blijft een groot kampioen. Ik heb al jaren het gevoel dat hij vooral gestraft is voor zijn arrogantie. Ik heb Armstrong in oktober in Washington ontmoet. Ik heb een gelouterd man aangetroffen, die vrede neemt met zijn lot. Uiteraard moeten we in de wielersport inspanningen blijven leveren in de strijd tegen doping, maar we moeten ook in het reine leren komen met ons ver­leden. Ik vind het goed dat we kampioenen als Laurent Jalabert en Richard Virenque blijven eren, maar waarom zouden we Lance Armstrong en Jan Ullrich niet opnieuw toelaten in de grote wielerfamilie?'

Lang niet iedereen is het daarmee eens. Zeker binnen de UCI klinken nog harde stemmen. Volgens de toenmalige UCI-voorzitter Pat McQuaid verdient Armstrong het om vergeten te worden. En de nieuwe UCI-voorzitter David Lappartient zei eerder dit jaar nog dat 'in het moderne wielrennen geen plaats is voor gewezen doping­gebruikers'.

Armstrong zelf laat via een ­videoboodschap met een foto van Eddy Merckx in de achtergrond weten dat hij uitkijkt naar zijn komst naar Vlaanderen.