‘Hoe ik van mijn schuur een toprestaurant op Tripadvisor maakte’
Foto: SS

Een journalist van Vice heeft maandenlang zijn schuur in Londen aangeprezen als exclusief restaurant en kwam zo op de eerste plaats op Tripadvisor.

Oobah Butler, een jongeman uit Dulwich (Verenigd Koninkrijk), liet zich een tijdlang betalen om op Tripadvisor positieve reviews te schrijven over restaurants. Een winstgevende business, al hadden zijn bijdragen soms weinig effect. Het merendeel van de reviews is en blijft nog steeds écht, dus een slecht restaurant valt sowieso uit de boot op de website.

Daarom besloot de man een stapje verder te gaan: zélf een onbestaand restaurant oprichten en het dankzij Tripadvisor laten uitgroeien tot één van de beste van Londen. ‘In het huidige klimaat waarin onze maatschappij alles wil geloven wat er op internet te lezen staat, moet dat echt wel mogelijk zijn’, dacht hij. Spoiler alert: het is hem gelukt.

Butler creëerde een neprestaurant. Hij stelde een menu op en maakte foto’s bij een schuur in een tuin. Hij doopte zijn restaurant tot ‘The Shed at Dulwich, maakte een mooie website en vulde een aanvraagformulier in op TripAdvisor. Kort nadien, begin mei, kreeg hij een bericht dat zijn restaurant was opgenomen op de website … op plaats 18.149: goed voor het slechtste restaurant van Londen.

‘Hoe ik van mijn schuur een toprestaurant op Tripadvisor maakte’
Foto: The Shed at Dulwich

Butler had dus snel veel en goede reviews nodig, en schakelde daarvoor zijn vrienden in. De eerste weken kon hij op die manier makkelijk omhoog klimmen: hij veroverde al snel een plaats binnen de eerste tienduizend restaurants. Maar veel telefoontjes dacht Butler aanvankelijk niet te verwachten. Tot er plots een boeking binnenliep. De jongeman slaat in paniek de aanvraag af, omdat hij totaal onvoorbereid is: ‘Sorry, de eerstkomende zes weken zitten we vol.’ Daags nadien: een nieuwe boeking, voor negen mensen, vier maand op voorhand aangevraagd. Ook de mailbox leek plots te ontploffen. Wat bleek? Het restaurant was intussen opgeklommen tot plaats 1.456 en leek steeds meer mensen te intrigeren.

Dat had zo zijn redenen. Het feit dat je verplicht moet reserveren én het ontbreken van een adres maakt zijn restaurant blijkbaar een stuk exclusiever. Foodies willen daarom absoluut een bezoekje gebracht hebben aan zijn zaak.

De komende maanden zou het aantal boekingen alleen nog maar exponentieel toenemen. In tussentijd had hij nog nooit een klant gezien, maar zijn ranking bleef stijgen. Eind augustus was het restaurant al opgeklommen tot plaats 156.

‘Hoe ik van mijn schuur een toprestaurant op Tripadvisor maakte’
Foto: TripAdvisor

En toen begon het uit de hand te lopen. Reclamebedrijven begonnen bijvoorbeeld pakjes op te sturen naar het onbestaande restaurant, op basis van een geschatte locatie op Google Maps.

Controle?

Op 1 november, zes maanden nadat The Shed online ging, gebeurde het onverwachte: zijn restaurant is plots het beste van Londen, toch wat betreft Tripadvisor. Een onbestaand restaurant in één van de grootste steden ter wereld, en iedereen loopt er wild van.

En dat terwijl Tripadvisor op zijn website schrijft dat het een groot deel van zijn tijd spendeert aan controle ‘om zeker te zijn dat de inhoud op de website overeenkomt met de ervaringen van echte bezoekers’.

‘Doorgaans zijn het enkel journalisten die valse restaurants opzetten, in een poging om ons te testen’, reageerde Tripavisor via mail aan Butler. ‘Maar aangezien vrijwel niemand baat heeft bij de oprichting van een vals restaurant, is het dan ook geen gangbaar probleem op onze website. De meeste fraudeurs zijn doorgaans enkel geïnteresseerd in de manipulatie van rankings.’

Om valse reviews te ontdekken, gebruikt Tripadvisor een slim algoritme om verdachte patronen de identificeren. ‘Ook de Tripadvisor-gemeenschap kan verdachte reviews aan ons melden’, klinkt het nog.

Het restaurant van Butler is intussen offline gehaald door Tripadvisor.