Belgian Lions ruiken kansen tegen Frankrijk aan halve sterkte in WK-kwalificaties
Onder meer Tony Parker ontbreekt bij Frankrijk Foto: Photo News

De Belgische basketbalmannen openen vrijdag (20u30) in de Antwerpse Lotto Arena hun WK-kwalificatiecampagne in groep E met een wedstrijd tegen Frankrijk. De troepen van bondscoach Eddy Casteels ruiken hun kans tegen de Europese kampioen van 2013, die het zonder zijn sterspelers moet stellen.

In 2015 veranderde de Wereldbasketbalbond FIBA het format voor de WK-kwalificaties. De twaalf Europese tickets voor het WK van 2019 worden uitgereikt na twee kwalificatierondes, die telkens volgens een poulesysteem worden gespeeld. De wedstrijden van de eerste voorronde staan in november 2017, februari en juni 2018 op de agenda. De tweede kwalificatieronde wordt in september en november 2018 en februari 2019 afgewerkt. Omdat de NBA loopt van november tot juni en de EuroLeague van oktober tot mei, treden vele nationale ploegen niet op volle sterkte aan. Dat door een dispuut tussen de FIBA en de EuroLeague, die zijn kalender weigert aan te passen.

Frankrijk wordt door het nieuwe format ontzettend zwaar getroffen. Slechts drie spelers van het voorbije EK, waarop de Fransen in eigen land derde werden, maken deel uit van de selectie die naar Antwerpen afzakt. Evan Fournier (Orlando Magic), Nicolas Batum (Charlotte Hornets) en Joachim Noah (New York Knicks) spelen in de NBA. Rudy Gobert (Utah Jazz) en Tony Parker (San Antonio Spurs) zijn nog geblesseerd. Ook Kevin Séraphin en Thomas Heurtel, beiden van de Spaanse topclub Barcelona, en Nando De Colo (CSKA Moskou) ontbreken. Zij komen deze week in actie in de EuroLeague. Boris Diaw, die de NBA verliet voor het Franse Levallois, is zo de enige echte sterspeler in de Franse selectie.

Ook de Belgian Lions komen vrijdag niet in volle sterkte aan de tip-off. De Lions kunnen ook al niet rekenen op Sam Van Rossom (Valencia) en Matt Lojeski (Panathinaikos Athene) wegens EuroLeague-verplichtingen. Jonathan Tabu (Bilbao) en Quentin Serron (Grevelingen) moeten geblesseerd afhaken voor de eerste WK-kwalificatiewedstrijd van de Belgen.

De top drie van de acht Europese poules stoot door naar de tweede ronde, waarin de twaalf beste landen zich van het WK in China (31 augustus - 15 september 2019) kunnen verzekeren. België gaat na vier opeenvolgende EK-deelnames op zoek naar zijn allereerste WK-ticket.