'Het was een beslissing die ik nooit wilde maken, maar ook één waar we niet lichtzinnig over gegaan zijn.' Zo verdedigde Paul Lembrechts, de ceo van de VRT, vrijdagochtend in De Ochtend op Radio 1 de beslissing om de samenwerking met televisiemaker Bart De Pauw stop te zetten. 'Het ging niet om één sms’je, maar honderden. Met seksuele en pornografische uitspraken. Sinds de onthulling donderdagavond kregen we zelfs nog een melding binnen.' Volgens de ceo gebruikte De Pauw soms andere simkaarten 'om het in het verborgene te kunnen houden'.

Enkele vrouwen beschuldigen tv-maker Bart De Pauw van grensoverschrijdend gedrag en seksuele intimidatie. De VRT zette daarom eerder deze week de samenwerking met een van zijn belangrijkste schermgezichten stop.

'Ik had gehoopt nooit zulke beslissingen te moeten maken', aldus Lembrechts, die sinds begin vorig jaar gedelegeerd bestuurder is bij de openbare omroep.

‘Geen lichtzinnige beslissing’

'Het is niet met plezier dat je een sterk televisiemaker, geliefd in vele Vlaamse huiskamers aan de deur zet. We zouden wel gek zijn als we de samenwerking met ons goudhaantje van de zondagavond na 30 jaar stopzetten op basis van anekdotes, geruchten. Dit was dan ook geen eenvoudige, lichtzinnige beslissing.'

'We doen dit niet op basis van een anoniem briefje met wat losse beschuldigingen die we op een briefje in onze bus vonden. Het gaat wel degelijk over meerdere vrouwen die met naam en toenaam een melding hebben ingediend, vrouwen die zich persoonlijk hebben aangemeld met hun verhaal. In sommige gevallen gaat het over een recent verleden, in andere over feiten van langer geleden, maar altijd een zeer uitgebreid verhaal. Al die vrouwen gaven ook duidelijk aan dat ze nu eindelijk hun verhaal hebben kunnen brengen.'

Volgens Lembrechts keerde hetzelfde patroon terug in alle verhalen: ‘Het begon met amoureuze avances, die onschuldig startten maar uit de hand liepen en escaleerden tot stalking. We hebben het hier niet over één sms’je, hé. Maar honderden. Niet enkel met flirterige inhoud, maar vaak expliciete en pornografische boodschappen.’

Nog nieuwe melding

De ceo wil net als donderdag niet ingaan op het aantal getuigenissen dat binnengekomen is. ‘Maar er zijn er blijkbaar nog meer. Sinds gisteravond hebben we ook nog een extra getuigenis binnengekregen.’

Lembrechts weet naar eigen zeggen niet over welke vrouwen het precies gaat. ‘Onze preventieadviseur weet dat. Hij heeft gesprekken gehad met alle vrouwen en heeft geoordeeld dat er meer dan voldoende reden was voor ons om actie te ondernemen. De medewerkers van de VRT en van de productiehuizen waarmee de VRT samenwerkt, moeten in een veilige omgeving kunnen werken en niet in een bepaalde vorm van angst’.

‘Reageerde op minimaliserende manier’

Lembrechts en Peter Claes, hoofd productie bij de VRT, hebben vorige week donderdag samengezeten met Bart De Pauw en hem geconfronteerd met de beschuldigingen.

'We hebben hem toen aangegeven in welke richting de beslissing zou uitgaan. Hij heeft ook meer context gekregen in een persoonlijk gesprek met onze preventieadviseur. Hij heeft gereageerd zoals gisteren in zijn videoboodschap: op een minimaliserende manier. Dat strookt helemaal niet met wat hij gehoord hebben, maar het verwondert mij ook niet helemaal.'

Donderdagavond stuurden de medewerkers van productiehuis van productiehuis Koeken Troef! een persbericht rond waarin ze Bart De Pauw expliciet verdedigen. 'Dat kan ik enigszins begrijpen', aldus Lembrechts. 'Ik snap dat mensen een belangrijke loyaliteit vertonen voor de onderneming waarvoor ze werken. Maar dit soort gedrag is niet zichtbaar voor iedereen en is vaak enkel herkenbaar en voelbaar tussen de betrokkenen. Niet iedereen is altijd volledig geïnformeerd.'

Juridisch staartje?

De ceo van de VRT had er tot slot geen weet van dat er al slachtoffers een juridische aanklacht hadden ingediend tegen Bart De Pauw. 'We hebben voorlopig ook geen weet van andere dossiers van andere tv-gezichten', luidt het. 'Wij gaan nu bekijken hoe we het programmaschema op zondagavond (donderdag werd al beslist de quiz Twee tot de Zesde Macht te schrappen, nvdr.) best kunnen invullen. Daar komt vandaag duidelijkheid over.'

De VRT besliste niet alleen de samenwerking stop te zetten met De Pauw, maar ook met het productiehuis Koeken Troef!, waar De Pauw eigenaar van is. Wel wil Lembrechts de deur openlaten om via een constructieve dialoog na te gaan welke de mogelijkheden zijn voor verdere samenwerking op een manier die voor alle partijen aanvaardbaar is.

Anonieme simkaarten

Op Studio Brussel zei Lembrechts verder dat De Pauw voor de sms'en die hij stuurde naar actrices en medewerkers niet alleen zijn eigen gsm, maar ook een anonieme simkaart 'om in het verborgene te blijven'