Gents centrum blijft volk lokken
Foto: Fred Debrock
Het aantal bezoekers in de Gentse binnenstad is na de invoering van het circulatieplan niet gedaald. Ook de economie lijkt er niet onder te lijden.

Passantentellingen wijzen uit dat het na de invoering van het circulatieplan in april niet minder druk is geworden in de Gentse binnenstad. De twee meetpunten in de Veldstraat van het telbedrijf Locatus laten geen belangrijke afwijking van de trend zien. De tellingen die de stad Gent zelf laat uitvoeren, tonen zelfs een lichte stijging van het aantal passanten aan. In de maanden tussen augustus en oktober lag het aantal bezoekers 2 tot 10 procent hoger dan het jaar voordien. 

De stad liet in augustus vorig jaar vier telpunten installeren in de Veldstraat, de Kortedagsteeg, de Mage-leinstraat en de Vlaanderenstraat. Vijf andere telpunten, onder meer aan de Langemunt, werden in maart van dit jaar geactiveerd, waardoor voor deze tellingen een vergelijking met vorig jaar niet mogelijk is. Maar in de loop van de meetperiode is er geen sprake van afnemende drukte. Integendeel: oktober was de beste maand sinds de invoering van het plan. Dat blijkt ook uit de metingen van Locatus. 
Eerder deze week werd bekendgemaakt dat de helft van de Gentse handelaars zijn omzet heeft zien dalen na de invoering van het circulatieplan (DS 7 november). Dat bleek uit een enquête door ondernemers­organisatie Unizo. Zo’n 9 procent van de ondernemers had zijn omzet daarentegen juist zien stijgen. 

Jos Vermeiren, de directeur van Unizo Oost-Vlaanderen, denkt dat het profiel van de bezoekers in de Gentse binnenstad door het circulatieplan is veranderd. ‘Wij horen dat kapitaalkrachtige bezoekers uit de omliggende plaatsen, zoals Sint-Martens-Latem, Lochristi of Deinze, minder naar Gent komen. De bezetting van de ondergrondse parkeergarages is na de invoering van het circulatieplan gedaald. Anderzijds komen er wel meer mensen met de fiets naar het centrum. Het kan dus goed zijn dat het profiel van de bezoekers veranderd is en dat er nu een ander type klant naar Gent komt.’ 

Parkeertarieven 
Unizo is zeker geen tegenstander van het circulatieplan, maar pleit wel voor de bijsturing ervan, bijvoorbeeld door aan de parkeertarieven te sleutelen en de signalisatie van de P+R-parkings te verbeteren. 
De Gentse economie blijkt in elk geval niet onder het circulatieplan geleden te hebben, afgaande op de faillissementscijfers van het informatiebureau Graydon. In de twee kwartalen na de invoering van het plan gingen er minder bedrijven in de kernstad failliet dan in dezelfde periode van het voorgaande jaar. De cijfers hebben betrekking op de postcode 9000, dus inclusief de wijken rond het centrum maar zonder de deelgemeenten. 

Doemberichten
Schepen van Middenstand Christophe Peeters (Open VLD) houdt er rekening mee dat sommige segmenten van de bevolking sinds de introductie van het plan minder vaak naar het centrum komen, en andere meer. ‘Uit de passantentellingen blijkt dat Gent nog altijd veel volk lokt. Anderzijds kan je ook niet zeggen dat er niets aan de hand is. Bewoners van de gemeenten rond Gent werden mogelijk afgeschrikt door de anticampagne die gevoerd is door bepaalde groeperingen, met de N-VA op kop. Zo is het idee ontstaan dat Gent onbereikbaar is, wat absoluut niet het geval is. De parkeergarages zijn niet moeilijker bereikbaar dan voorheen. De middenstand heeft vooral te lijden onder de doemberichten die de oppositie om puur politieke redenen heeft verspreid. Daar ligt een heel grote verantwoordelijkheid.’ 

Peeters zegt ook dat de opkomst van de webwinkels de omzet van sommige handelaars kan hebben aangetast. ‘Het is altijd moeilijk om vast te stellen wat precies de oorzaak is van een dalende omzet’, zegt hij.  
Het stadsbestuur staat open voor suggesties van de ondernemers om het plan hier en daar bij te sturen. Het college zal zich daarover buigen bij de geplande evaluatie in februari. Intussen wordt worden er middelen uitgetrokken voor een imagocampagne, specifiek gericht op mensen die in een straal van 35 kilometer rond Gent wonen. Volgend jaar wordt ook het aantal telpunten uitgebreid tot 25, om de ontwikkelingen nog nauwkeuriger te kunnen volgen.