‘Jullie Europeanen hebben al afstand genomen van oorlogen’
Koning Filip en koningin Mathilde bezoeken de tentoonstelling in Manekshaw Centre, New Delhi. Foto: BELGA

In de aanloop naar 11 november bracht het Belgische koningshuis in New Delhi hulde aan de Indiase soldaten die stierven in de Eerste Wereldoorlog.

Tussen allerlei bedrijfsevents door maken de Belgische koning en koningin even tijd voor het verleden op hun staatsbezoek. Het gedeelde verleden tussen België (dat in de Eerste Wereldoorlog bezet werd) en koloniaal India (dat soldaten naar de Vlaamse Velden stuurde), meer bepaald. (zie DS 4 september).

Het waren die soldaten die eind 1914 Ieper uit de handen van de Duitsers konden redden. De meesten kwamen uit Noord-India, maar de Britten stuurden ook enkele nieuwe groepen uit tribale gebieden naar het koude, natte Vlaanderen. De zogenaamde ‘martial races’, zoals de Britten hen noemden: rassen die zogezegd ‘beter’ geschikt waren voor oorlogsvoering. En ja, bij de eerste gasaanvallen werden die soldaten volgens Dominiek Dendooven van het In Flanders Fields Museum echt opgeofferd om Westerse levens te sparen.

'Dienstbaarheid en trouw aan het leger'

De vorsten openden een tentoonstelling gemaakt door het In Flanders Fields Museum en het archiefcentrum van het Indiase leger. Volgende week gaat die ook open voor het grote publiek. Mathilde (in fel citroengeel) en Filip kregen vandaag een eerste rondleiding.

Bij een gedenkplaat van omgesmolten wapentuig laten enkele Indiase families zich enthousiast fotograferen. Ik vraag een oudere man wat de Eerste Wereldoorlog voor hem nog betekent. ‘Mijn familie heeft generaties in het leger gediend’, zegt hij. ‘Dit gaat terug naar mijn overgrootvader en zijn voorouders. Ook hier zijn er offers gebracht in de Eerste Wereldoorlog.’ Is die herinnering beladen omdat het allemaal in dienst van het Britse leger was? Hij schudt het hoofd. ‘Mijn familie diende eerst onder de Britten en later voor India. Er is geen verschil voor mij. Het gaat meer om dienstbaarheid en trouw aan het leger.’

‘Europeanen hebben al afstand genomen van oorlogen’, zegt hij nog. ‘En dat is goed. Maar wij zijn nog volop omringd door oorlog, kijk maar rond in de regio.’

Vorige week heeft eerste minister Modi voor het eerst in jaren een gezant naar de tussen India en Pakistan betwiste regio Kashmir benoemd. Het Indiase leger ‘bestuurt’ die grensregio met zeer harde hand. De eerste gesprekken verliepen volgens de Indiase media niet goed.