De zware bosbranden in de Amerikaanse staat Californië zijn na bijna een week nog steeds niet onder controle. Wijnboeren ontvluchten het gebied en bidden dat er nog iets overschiet van hun befaamde gaarden als ze terugkeren.

Ondanks de inzet van meer dan 8.000 brandweermannen blijven de natuurbranden ten noorden van de stad San Francisco onderminderd doorgaan. Het vuur, dat in de regio al meer dan 30 doden heeft gemaakt, raakt niet onder controle. Aangezien de grootste verspreider van de brand, de wind, dit weekend vermoedelijk sterk zal toenemen, vragen de Amerikaanse autoriteiten met nadruk aan mensen die in de gevarenzone wonen om te evacueren.

Onder hen zijn ook talloze wijnboeren, die hun gaarden en gebouwen onbewaakt hebben achtergelaten in de hoop dat er nog iets overschiet wanneer ze kunnen terugkeren. Onder meer de bekende wijnstreken Napa Valley en Sonoma County (zo u wil de Amerikaanse Bordeauxstreek) zijn de afgelopen dagen zwaar getroffen. 

Maar u zult waarschijnlijk niets merken van deze crisis...

Californië staat wereldwijd bekend om zijn kwaliteitsvolle, grootschalige productie. Meer dan 1.200 wijnhuizen zijn er actief en van alle wijn die in de VS wordt geproduceerd, komt meer dan 85 procent uit Californië. De zeven druiven waarop de meeste wijnhuizen zich toespitsen zijn de merlot, de pinot noir, de chardonnay, de cabernet sauvignon, de sauvignon blanc, de syrah en de zinfandel. Dat in combinatie met oudere wijnstokken die veel karakter aan de smaak van de wijn geven en u kunt al wel raden dat het niet om een goedkoop exportproduct gaat.

‘De meeste wijnen uit het gebied worden opgedronken door de Amerikanen zelf’, zegt wijnkenner Bruno Vanspauwen. ‘De consument in Europa zal dus weinig voelen van de huidige bosbranden. Bovendien gaat het niet om alle wijngaarden, natuurlijk. Men schat dat ook de vraag binnen de VS niet in het gedrang komt.’

… ook al is het wel een regelrechte ramp voor de wijnboeren

Al wil dat niet zeggen dat we hier niet van een ramp mogen spreken, vindt Vanspauwen. ‘De getroffen wijnboeren zijn in het beste geval enkel hun gebouwen en de voorraad in hun wijnkelders kwijt. Dan kan je nog herbeginnen op je wijngaard. Maar als de branden ook over de wijnstokken zijn gepasseerd, dan is het voor minstens drie jaar een verloren zaak.’

‘Eerst moet je dan gaan controleren hoe het zit met de mineralen en het microbiologisch leven in je afgebrande grond, waar weinig van zal overschieten. Als de grond weer hersteld is, kan je klonen van bepaalde wijnstokken kopen bij de kwekerij. Eens je die plant, moet je minstens drie jaar wachten vooraleer de eerste bruikbare druiven voor wijn verschijnen.’

Californische wijnhuizen gaan door de hel: ‘Beter kelder verwoest dan verbrande gronden’
Een beschadigde wijnkelder. Foto: AP

Case closed na drie jaar dan? Helaas niet. Wanneer er eindelijk weer kan worden geoogst, zullen de druiven die van de driejarige wijnstok komen helemaal niet dezelfde intense smaak hebben als die van hun voorgangers. Want hoe ouder de wijnstok, hoe beter de druiven. ‘Wijnstokken blijven makkelijk dertig jaar staan op gaarden’, aldus Vanspauwen. ‘Ze worden dan ook ongeveer zou oud als een mens. Als ze te oud worden, neemt het aantal druiven op de stokken echter snel af, waardoor wijnhuizen ervoor kiezen om telkens een stukje van hun wijngaard te vernieuwen.’

‘Voor wijn van een stok die maar drie jaar oud is, kan je trouwens niet evenveel vragen als voor wijn die van stokken komt die al tientallen jaren hun wortels in de grond hebben zitten en dus meer mineralen opnemen en een meer karaktervolle smaak hebben.’

Verkopen maar, die verbrande grond?

Kortom: een verbrande wijngaard brengt veel economisch verlies teweeg en het vergt een arbeidsintensieve en lange procedure om weer een topwijn te kunnen aanbieden. Je zou je kunnen afvragen of de wijnhuizen er dan niet beter aan doen om hun gronden gewoon te verkopen en met die opbrengst ergens anders met een schone lei te beginnen. Maar ook die optie zou flink tegenvallen volgens Vanspauwen.

‘De grondprijzen in de Californische wijnstreek zijn zeer sterk gestegen, maar dat hangt rechtstreeks samen met de onmiskenbare vruchtbaarheid van de gronden. Enkel een gezonde wijngaardgrond verkopen levert je veel geld op. Verbrande aarde is niets waard.’