‘In Antwerpen durft men opvallendere keuzes maken’
Foto: ace&tate

Eerst de hipsters, dan hun ouders. Het Nederlandse brillenmerk Ace & Tate wist zich in geen tijd op te werpen als alternatief voor de klassieke opticien. Een gesprek met Head of product design Lauren van der Kolk: ‘Dat we begonnen zijn met nul ervaring in de brillenwereld speelt alleen maar in ons voordeel.’

Ace & Tate, waar je al een bril op sterkte kan kopen vanaf 98 euro, is hét voorbeeld van een succesvol onlineverhaal. Maar dat hield de Amsterdammers niet tegen om de voorbije twee jaar ook een twintigtal echte winkels te openen, in vijf verschillende landen. Ook bij ons vallen de hippe brillen in de smaak. Nog geen jaar geleden openden het brillenmerk een eerste Belgische winkel in Antwerpen, gevolgd door Gent, en intussen staat de teller op drie, met een laatste aanwinst in Brussel.

Hoe verklaar je dat succes? ‘Het speelt alleen maar in ons voordeel dat buiten onze opticiens niemand uit de brillenindustrie komt’, meent Head of design Lauren van der Kolk. ‘We kunnen niet terugvallen op bestaande kennis en mogen alles in vraag stellen: waarom maak je iets zo en niet anders? Daardoor heb je een frisse interpretatie op het ontwerpen en verkopen van brillen, en dat is denk ik echt onze kracht, zonder dat we het zelf lang hebben beseft.’

‘In Antwerpen durft men opvallendere keuzes maken’

Millimeter verschil

Haar monturen sieren intussen al duizenden neuzen, maar Van der Kolk had voor ze bij Ace & Tate aan de slag ging dus nog nooit een bril ontworpen. ‘Ik kwam uit de mode-industrie en was productontwerper van tassen. Net zoals bij een bril ben je daar gebonden aan je product: elke tas heeft een hengsel, rits, bodem en twee zijkanten, want er moet iets in. Maar in tegenstelling tot brillen had je wel een ruimer werkveld tussenin, bij brillen ben je veel gelimiteerder, ook al omdat je gebonden bent aan gezichtsvormen.’

‘Het moet draagbaar blijven en comfortabel zitten en waar veel mensen niet bij stilstaan, is dat dit grotendeels etnisch bepaald is. Een verschil van een kwart millimeter kan een totaal andere bril maken. Neem nu de breedte van de neusbrug: maak die iets wijder en je bril zakt van je neus, waardoor je er anders gaat doorheen kijken. Elke kleine aanpassing heeft een totaal ander effect op zo’n brilmontuur.’

‘In Antwerpen durft men opvallendere keuzes maken’

Rood en paars

Los van het ergonomische, loopt Ace & Tate ook voor op de trends. ‘Ons designteam volgt het schema van de modewereld en we gaan naar dezelfde trendseminaries van Lidewij Edelkoort en co. Aankomend december is dat bijvoorbeeld al voor de zomercollectie 2019. Het is wel zo dat bepaalde kleuren, patronen en vormen eenvoudig in kleding kunnen worden verwerkt, maar totaal niet werken voor brillen. Rood en paars, wat momenteel erg populaire kleuren zijn, zijn moeilijke kleuren om op je gezicht te dragen omdat je rekening moet houden met je huidskleur en ondertoon. Maar als je naar de vormentaal van onze monturen kijkt, dan zie je dat we ook de decennia volgen vanuit de mode: na de jaren zeventig zijn nu bijvoorbeeld opnieuw de jaren negentig heel populair.’

Ace & Tate pakt uit met verschillende stijlen en modellen, maar een klassieke pilotenbril ga je er niet vinden. ‘We proberen zulke klassiekers telkens een moderne update te geven. Ik begin altijd met een wit blad, letterlijk dan, om te schetsen. Ik kopieer niet zomaar iets, maar uiteraard zijn er net zoals bij tassen of kleding een aantal vormen die blijven: een a-lijn blijft altijd een a-lijn, een wayfarer ook. Maar we maken er altijd onze eigen interpretatie van door ze te moderniseren: zo zijn er nu de grote ‘omabrillen’ die we in een verfijnde versie brengen.’

‘In Antwerpen durft men opvallendere keuzes maken’

Opvallend Antwerpen

Het brillenmerk is intussen actief in verschillende landen, is er een onderscheid tussen pkweg de Belgische en Duitse klant? 'Zeker! Als we kijken naar Nederland dan zien we dat klanten in de grotere steden zoals Amsterdam en Rotterdam een meer uitgesproken stijl hebben dan Maastricht of Eindhoven bijvoorbeeld, dat een iets voorzichtiger publiek heeft. In Antwerpen zijn mensen meer bekend met design, dus durven ze opvallendere keuzes te maken: fellere kleuren, een uitgesproken print, grotere modellen. In Duitsland merken we dan weer dat het veel minimalistischer is, en ze vooral naar donkere tinten grijpen. Die data zijn voor ons heel interessant om te weten welk aanbod we in welke winkels moeten uitspelen.’

Sprak Ace & Tate met zijn hippe imago vooral jongeren aan in de begindagen, is het nu geen verrassing meer als een vijftiger de winkel binnenstapt. ‘Toen we net begonnen verkochten we enkel brillen op een sterkte, maar nu bieden we ook multifocale brillen aan, meerdere sterktes in een bril, iets wat mensen meestal pas vanaf een bepaalde leeftijd nodig hebben. Sinds we die aanbieden voor een veel redelijkere prijs dan die mensen gewend zijn, krijgen we ineens een heel andere doelgroep mee. Al merken we dat ons netwerk zich vooral blijft uitbreiden doordat mensen hun ervaringen delen: mond-tot-mondreclame blijft onze belangrijkste marketingtool.’