Hubble ziet pikzwarte planeet
Zo zou de planeet er ongeveer moeten uitzien. Foto: AFP

Ruimtetelescoop Hubble heeft een planeet waargenomen ‘die zwarter is dan vers asfalt’, zeggen wetenschappers.

De pikzwarte planeet is geen ‘nieuwe’ planeet. Wetenschappers weten al langer van het bestaan van exoplaneet WASP-12b, de weinig sexy naam van een planeet die rond ster WASP-12A draait. De planeet wordt ook wel eens een ‘hete Jupiter’ genoemd, omdat ze net als Jupiter een gasreus is (wel tweemaal zo groot), maar in tegenstelling tot Jupiter heel dicht bij haar ster staat. Zó dicht dat de ster de planeet in de vorm van een ei trekt, en zó dicht dat het er overdag (aan de kant van de ster) wel 2.600 graden Celsius warm is.

Met behulp van de Hubble-telescoop heeft een internationaal team van astronomen de planeet, die zich op 1.400 lichtjaren van de aarde bevindt, nader onderzocht. Er werd nagegaan hoeveel licht WASP-12b reflecteert. Dat kon alleen met precieze timing: de weerkaatsing werd gemeten tijdens een eclips, op het moment dat de planeet nog nét niet achter haar ster verdween. Wat bleek: er werd bijna geen licht weerkaatst. En dus moet de planeet pikzwart zijn. ‘Zwarter dan vers asfalt’, zegt onderzoeker Taylor Bell.

De verklaring zit hem wellicht in de hete temperatuur. Die zorgt ervoor dat waterstofmoleculen uiteenvallen in waterstofatomen, waardoor de atmosfeer zich eerder gedraagt als die van een ster met lage massa, dan als de atmosfeer van een planeet. Aan de zijde die naar de ster is gericht, is het te warm om wolken te vormen - en wolken reflecteren licht. Het omgekeerde gebeurt: de waterstofatomen absorberen het licht.

WASP-12b is pas de tweede exoplaneet waarvoor het albedo (de mate waarin licht wordt teruggekaatst) onderzocht is. De andere was HD 189733b, die wel licht terugkaatst. Meer bepaald in het diepblauwe spectrum. Een diepblauwe planeet dus.