Orkaan Irma heeft de zuidelijke eilanden van Florida, de Keys, bereikt. Bijna 400.000 mensen zitten zonder stroom en er worden aan de kust golven tot vier meter hoog verwacht.

Na haar passage in de Caraïben en Cuba, waar ze minstens 25 dodelijke slachtoffers maakte, is orkaan Irma onderweg naar de Amerikaanse staat Florida. Het oog van de orkaan, dat met een diameter van 50 à 60 kilometer een enorme ravage kan aanrichten, heeft de zuidelijke eilandengroep vlak bij Florida, de Keys, bereikt.

Hoewel Irma aanvankelijk was afgezwakt tot een orkaan van categorie 3, heeft ze weer aan kracht gewonnen boven het wateroppervlak en behoort Irma vlak voor ze aan land gaat in Florida opnieuw tot categorie 4. Het NHC waarschuwt dat Irma een 'extreem gevaarlijke' orkaan is. 'Levensbedreigende winden' vormen een groot gevaar voor de hele staat. 

De afgelopen dagen benadrukten de Amerikaanse autoriteiten dat wie kon evacueren zijn woonst moest verlaten. Die oproep bleef niet zonder gehoor: meer dan een kwart van de bevolking, ongeveer 6 miljoen mensen, heeft het gebied verlaten. De massa-evacuatie behoort tot een van de grootste uit de Amerikaanse geschiedenis. Van de mensen die beslisten om niet te evacueren, zijn er intussen meer dan 700.000 naar 385 schuilplaatsen getrokken om de orkaan uit te zitten.

'Levensgevaarlijke situatie' 

Wie niet evacueerde, bevindt zich nu in een levensgevaarlijke situatie, lichtte gouverneur Rick Scott zondagochtend (Belgische tijd) toe. 'Dit is de grootste en gevaarlijkste orkaan die Florida ooit heeft meegemaakt en hopelijk zal meemaken', aldus Scott. 'Al bijna 300.000 mensen zitten zonder stroom en dat zullen er miljoenen worden eens Irma over de staat is geraasd. Wie niet evacueerde en niet in een schuilplaats zit: sorry, het is te laat om de staat nog te ontvluchten. U staat er nu alleen voor en moet onmiddellijk naar binnen gaan om te schuilen. Dit is heel belangrijk: u bent in gevaar.' 

Er wordt verwacht dat de westkust van Florida het zwaar te verduren zal krijgen. Zo is het bang uitkijken naar het stormtij dat de orkaan zal veroorzaken, met golven die tot vier meter hoog kunnen stuwen. Er wordt gevreesd voor zware overstromingen.