‘Pythagoras bedacht beroemde stelling niet als eerste’
Een deel van het kleitablet

Misschien bent u ze intussen al vergeten, maar in de middelbare school is ze normaal gezien wel via de wiskundeboeken gepasseerd: de stelling van Pythagoras. Maar mogelijk is die wiskundige stelling niet écht van Pythagoras, zo blijkt uit een ontdekking door Australische onderzoekers.

A² + B² = C², zo luidt de stelling, een formule om onder andere de zijden van een rechthoekige driehoek te berekenen. Het is een van de bekendste stellingen in de wiskunde. Het was de Griekse wiskundige Pythagoras die ze bedacht, rond 500 jaar voor Christus.

‘Pythagoras bedacht beroemde stelling niet als eerste’
Pythagoras

Maar uit een ontdekking van onderzoekers van de Universiteit van Nieuw-Zuid-Wales blijkt dat de stelling mogelijk al langer bestond. Ze vonden namelijk op een kleitablet dat dateert uit de tijd van de Babyloniërs dezélfde formule. Het kleitablet werd vermoedelijk gebruikt als rekentool om tempels en paleizen te bouwen.

Het kleitablet werd al in 1921 gevonden, in Irak. Het is volgens wetenschappers een van de meest accurate goniometrische tabellen ooit. Het staat vol getallen en formules, en de onderzoekers van de Australische universiteit hebben, in Babylonisch spijkerschrift, nu dus ook de formule van Pythagoras ontdekt op het klei. Nochtans dateert het kleitablet van 3.700 jaar geleden. Dat wil dus zeggen dat de formule dus ook al zo’n 1.000 jaar eerder bestond dan toen Pythagoras ze in de wiskunde formuleerde én dat de stelling dus mogelijk niét van Pythagoras is.