Wanneer kunnen we op reis naar de maan?
Neil Armstrong op 21 juli 1969 Foto: afp

We draaien onze hand niet meer om voor een vakantie op de meest afgelegen plekjes op aarde, maar die grote bol aan hemel waar Neil Armstrong vijftig jaar geleden als eerste man voet aan land zette, blijft nog steeds buiten bereik. Al zou het nu niet lang meer mogen duren voor we de maan kunnen toevoegen aan ons lijstje met vakantiebestemmingen.

Meer dan 150 jaar geleden liet Jules Verne al mensen naar de maan reizen, weliswaar enkel op papier, maar ondanks de vele plannen is het nog steeds wachten op de eerste commerciële vlucht rond de maan. Al lijken we steeds dichterbij te komen, dankzij ondernemers zoals Elon Musk.

Die maakt zich immers sterk dat hij eind 2018 de eerste twee toeristen rond de maan zal kunnen vliegen. De twee (anonieme) gelukkigen zijn al gekozen en betalen SpaceX, het ruimtevaartbedrijf van de Tesla-baas, een pak geld voor het tripje. Volgens NewsSpace Global, dat onderzoek doet naar commerciële ruimtevaart, moet een zitje op zo’n trip minstens 100 miljoen dollar kosten.

De ruimtetoeristen zullen een week in een Dragon 2-capsule van SpaceX vertoeven, die gelanceerd wordt door een Falcon Heavy Rocket. Ze hoeven zelf niet te vliegen: het ruimtetuig vliegt automatisch. Ze krijgen wel training voor noodgevallen. Of de twee ook echt de eerste twee burgers zullen zijn om de maan van dichtbij te zien, hangt af van de testvlucht van de Falcon Heavy, die deze zomer gepland staat.

Wanneer kunnen we op reis naar de maan?
Foto: Photo News

Want wanneer Musk plannen vertraging oplopen, staan nog anderen aan de zijlijn. Hij is immers niet de enige die veel geld inzet op de ontwikkeling van commerciële ruimtevaart. Ook Richard Branson droomt er al lang van om toeristen naar de ruimte te brengen en enkele jaren geleden had zijn bedrijf Virgin Galactic veruit de beste papieren om met volwaardig ruimtetoerisme te kunnen starten.

Maar bij een test op 31 oktober 2014 stortte het ruimteschip SpaceShipTwo (SS2) neer. De testpiloot kwam daarbij om het leven. Het bedrijf bouwde een nieuw ruimteschip (met dezelfde naam) dat eind vorig jaar een eerste test onderging. En als alles goed gaat is de eerste suborbitale ruimtevlucht voor eind 2018. ‘Suborbitaal’ betekent dat het niet in een baan om de aarde terechtkomt, enkel opstijgt tot honderd kilometer hoogte, waar volgens wetenschappelijke consensus de aardse atmosfeer eindigt en de ruimte begint. Na vier minuten bijna-gewichtsloosheid, gaat het in glijvlucht terug naar de aarde.

Ongeveer 700 passagiers - onder wie Justin Bieber, Leonard DiCaprio en Katy Perry – betaalden Virgin Galactic al tussen de 160.000 en de 200.000 euro om ooit met de SS2 mee te gaan.

Wanneer kunnen we op reis naar de maan?
Foto: REUTERS

En vechten twee honden om een been, dan loopt een derde er mee heen? Jeff Bezos, oprichter en hoofdaandeelhouder van Amazon, is eveneens druk bezig met de uitbouw van zijn ruimtevaartbedrijf Blue Origin. Daar werken ze aan de ontwikkeling van een raket die satellieten, en op termijn ook mensen, de ruimte in kan sturen.

Blue Origin heeft zich tot doel gesteld om in 2018 de (eerste?) elf minuten durende suborbitale ruimtevlucht voor betalende passagiers te lanceren, zei de miljardair in april op een Amerikaans symposium over ruimtevaart. Een trip zou 300.000 dollar kosten, en volgens Bezos zullen de passagiers volop van hun reis kunnen genieten door de grote ramen in de capsule.

Grote ontwikkelingen

De eerste zitjes zijn nog erg duur, maar zal het lang duren voor Instagram uiteindelijk wordt overspoeld door close-upfoto’s van de maan? Volgens Libby Jackson van het Britse Space Agency zal het alleszins geen decennia meer duren en zullen we de volgende drie jaar al grote ontwikkelingen zien.

‘Door commerciële bedrijven zal de sector zich snel ontwikkelen waardoor de prijs voor een ticket uiteindelijk nog zal dalen, net zoals vliegtuigreizen in het begin erg duur waren, maar we nu beland zijn in het tijdperk van de budgetmaatschappijen’, vertelde Jackson eerder dit jaar aan BBC. Volgens haar wil de Britse regering ook een deel van de commerciële ruimtevaart opeisen, en hopen ze tegen 2020 een eerste ruimtehaven operationeel te hebben.

Wanneer kunnen we op reis naar de maan?
Binnenin de Dragon 2-capsule van SpaceX Foto: reuters

Zo’n trip rond de maan, zullen we daar veel vakantiedagen voor moeten opnemen? Volgens Jackson zou je na een week terug op aarde moeten staan, al waarschuwt ze dat het langer zal aanvoelen, aangezien je de tijd continu doorbrengt op een beperkte ruimte. Maar de vakantiedagen die je niet in de ruimte doorbrengt, zal je alsnog moeten opnemen om een lang trainingsprogramma te doorlopen.

‘Astronauten ondergaan minstens twee jaar intensieve training voor eender welke missie, dus ik kan me inbeelden dat passagiers ongeveer hetzelfde zullen nodig hebben. Ze moeten weten hoe ze belangrijke onderdelen van het ruimteschip moeten hanteren en besturen zodat ze bij een noodgeval of communicatieproblemen toch veilig kunnen terugkeren.’

Jackson verwijst ook naar de training die enkele multimiljonairs moesten ondergaan enkel en alleen om het ruimtestation ISS te bezoeken. ‘Zij waren slechts passagiers aan boord, maar kregen toch een degelijke opleiding zodat ze wisten wat te doen in geval van een brand of onverwachte drukval in het ruimteschip.’

En wanneer we na een ritje rond de maan ook echt tijd kunnen spenderen op het oppervlak, is dat hopelijk in een goed hotel. Eens horen hoe het staat met de plannen van hotelketen Hilton. In 1967 (nog voor de mens een voet op de maan had gezet) kondigde erfgenaam Barron Hilton immers aan een vestiging te willen bouwen op de maan, onder het motto ‘als er ruimtevaarttoeristen zijn, moet er een Hilton zijn om ze in onder te brengen’.