Europese Commissie geeft Google megaboete
Foto: Reuters
De Europese Commissie legt Google een recordboete van 2,4 miljard euro op wegens misbruik van zijn dominante machtspositie. De boete kan bovendien nog oplopen. 'Bedrijven krijgen geen vrijgeleide in Europese markt', waarschuwt Europa.

De boete komt er omdat Google zijn dominante markpositie in Europa misbruikte. 'De mededingingsregels binnen de Europese Unie gelden voor alle bedrijven die binnen de Unie actief willen zijn', zegt EU Commissaris voor Mededinging Margrethe Vestager. 'Google heeft zijn marktpositie misbruikt om hun eigen product naar voor de schuiven. Dat is illegaal binnen de EU.'

De Europese Commissie werkte al zeven jaar aan het dossier, en experts voorspelden op voorhand al een miljardenboete. Er werd eerder gesproken van één miljard euro, maar de boete valt nog hoger uit. 2,4 miljard euro is de hoogste boete die de Europese Commissie ooit uitschreef. De vorige was voor het bedrijf Intel, die 1,06 miljard euro moest ophoesten.

Marktmisbruik

De Europese Commissie stelt dat Google zijn eigen producten en diensten, zoals Google Shopping, bevoordeelt op de zoekmachine. In Europa wordt Google massaal gebruikt, tot 90 procent van de zoekopdrachten gebeuren via deze zoekmachine. 'Google heeft zichzelf een illegaal voordeel gegeven in Europa en heeft zo de markt verstoord.' zegt Vestager. Het bedrijf heeft de techniek ook in België toegepast. Volgens Vestiger is deze uitspraak een belangrijk precedent. 'Bedrijven zullen nooit een vrijgeleide krijgen in de Europese markt.'

De commissie acht bewezen dat het zijn eigen diensten voortrok wanneer consumenten de zoekmachine gebruikten om producten te vinden. Concurrenten zouden daardoor veel minder internetverkeer hebben gehad, terwijl de dienst van Google sinds 2011 boomde. Zeven bedrijven hebben klachten ingediend tegen Google, waaronder Yelp, Oracle en News Corp.

Tot vijf procent van omzet

Google, dat zelf elk misbruik blijft ontkennen, moet het voortrekken van zijn eigen prijsvergelijker binnen negentig dagen stoppen. Concurrenten moeten dan gelijke plaatsing krijgen. De Commissie schrijft niet precies voor hoe dat eruit zou moeten zien in de zoekresultaten. Als Google zich hier niet aan houdt, kan de Commissie een dagelijkse boete van vijf procent van de omzet van moederbedrijf Alphabet opleggen.

Als bewijs fungeren volgens de commissie documenten van zowel Google als concurrenten, analyses van 5,2 terabyte aan data (1,7 miljard zoeksessies), eigen experimenten en verkeersdata. 

Oorlogskas van 90 miljard

De zoekgigant kan de boete makkelijk betalen. Het moederbedrijf Alphabet heeft een oorlogskas van ruim 90 miljard aan contanten en verhandelbare effecten in de boeken staan. Voor Google zal het mogelijk meer pijn doen dat het zijn praktijken in Europa moet wijzigen, waardoor de inkomsten ook in de toekomst geraakt kunnen worden.

Mogelijk volgen later dit jaar ook uitspraken in twee andere Brusselse mededingingszaken tegen Google, een rond het het advertentiebeleid van het internetbedrijf (AdWords) en Android, het besturingssysteem voor smartphones en tablets. Het is niet bekend wanneer het oordeel in die zaken zal volgen, maar Vestager zei dinsdag "goede vooruitgang" te boeken in die onderzoeken.

Europees protectionisme

Vestager heeft haar pijlen ook gericht op andere Amerikaanse techgiganten. Zo werd Apple gedwongen om 13 miljard euro aan achterstallige belasting terug te betalen, vanwege ongeoorloofde staatssteun van Ierland. Facebook moest onlangs een boete van 110 miljoen euro betalen, omdat het sociale netwerk misleidende informatie verstrekte rond de overname van WhatsApp in 2014.

Amerikaanse critici van Vestager bechuldigen haar van een protectionistische heksenjacht, die bedoeld is om Europese bedrijven te bevoordelen. Een bracheorganisatie van de Amerikaanse technologiesector zoekt volgens de Financial Times naar ondertekenaars voor een brief met die strekking.