Panamese ex-dictator Manuel Noriega overleden
Archiefbeeld (1988) Foto: AFP

De voormalige Panamese dictator Manuel Noriega is in de nacht van maandag op dinsdag overleden.

Noriega werd 83. Dat heeft de Panamese staatssecretaris voor Communicatie laten weten.

In maart ging Noriega onder het mes om een goedaardige hersentumor te laten verwijderen, maar nadien moest hij afrekenen met hersenbloedingen. Hij onderging opnieuw een operatie, maar verkeerde sindsdien in kritieke toestand.

'De dood van Manuel Noriega sluit een hoofdstuk in onze geschiedenis', tweet de Panamese president Juan Carlos. 'Zijn dochters en familieleden verdienen een vreedzame begrafenis.'

Hij zat meer dan twee decennia in de cel in de Verenigde Staten en Frankrijk, op beschuldiging van drugshandel en witwaspraktijken. Onder zijn bewind zijn ook veel politieke tegenstanders verdwenen. De jongste jaren zat Noriega achter de tralies in Panama. Voor zijn operatie mocht hij eind januari tijdelijk de gevangenis verlaten.

Zijn familie vroeg verschillende keren tevergeefs om de ex-dictator onder huisarrest te plaatsen. Noriega kampte al langer met een slechte gezondheid. Hij kreeg verschillende hersenbloedingen, had longproblemen, moest afrekenen met prostaatkanker en werd behandeld voor depressie.

Noriega zwaaide van 1983 tot 1989 de scepter over het Midden-Amerikaanse land. De dictator was lang een trouwe bondgenoot van de Verenigde Staten in de strijd tegen het communisme in Centraal-Amerika. Maar door zijn nauwe banden met het Colombiaanse Medellin-drugskartel viel hij in ongenade. In 1989 maakte de Amerikaanse interventie 'Operation Just Cause' een einde aan zijn macht.