Scholenkoepel in Chicago kan Dexia honderden miljoenen kosten
Foto: AFP

De derde grootste scholenkoepel uit Chicago flirt met het faillissement. En raad eens wie één van de grootste schuldeisers is.

Restbank Dexia blijft worstelen met risicovolle investeringsdossiers uit het verleden. Zo volgt de top van Dexia met grote aandacht een grote investering in een openbare scholenkoepel in de Amerikaanse stad Chicago, zo blijkt uit het recent verschenen jaarverslag voor 2016.

489 miljoen euro

In de blinde ambitie om de grootste financier van lokale besturen ter wereld te worden, leende Dexia in het verleden via allerlei obligaties en schuldinstrumenten liefst 489 miljoen aan de Chicago Board of Education. Zo staat te lezen in het jaarverslag. Dat is de instelling boven de staatsgefinancierde scholen van Chicago, met zo’n 400.000 leerlingen de derde grootste scholengemeenschap van de VS.

Maar de scholenkoepel van Chicago gaat al decennia gebukt onder een enorme schuldenlast, mede veroorzaakt door de onderfinanciering van de pensioenfondsen. Bovendien daalt het aantal studenten jaar na jaar en krijgt de scholengemeenschap de kosten niet onder controle.

Faillissement?

De scholenkoepel heeft tot eind juni de tijd om 715 miljoen dollar bij elkaar te schrapen om dit jaar aan zijn pensioenverplichtingen te kunnen voldoen. Maar niemand weet waar de Chicago Board of Education dat geld zal halen. Vorig jaar gaf de scholeninstelling nog met succes een emissie van 725 miljoen dollar uit, maar of dat dit jaar weer lukt blijft onzeker. Ratingbureaus houden ernstig rekening met een faillissement.

‘Tot dusver heeft de scholenkoepel wel steeds zijn coupons correct en tijdig uitbetaald’, verklaarde een woordvoerster in een reactie aan De Tijd. ‘Maar in het ergste geval kan de schade tot in de honderden miljoenen euro’s oplopen’, geeft ze toe.

Herverzekeraar

‘We verliezen niet de volledige 472 miljoen euro waaraan we vandaag nog zijn blootgesteld’, benadrukt de woordvoerster wel. ‘Een deel van het bedrag dat we aan de scholengroep hebben uitstaan, is gewaarborgd door een herverzekeraar. Bovendien hebben we eerder 40 miljoen euro opzijgezet als buffer voor eventuele problemen met obligaties aan lokale besturen in de VS.’

Het dossier in Chicago is een van de vele dossiers uit het verleden waarop Dexia zware verliezen dreigt te lopen. Daarnaast moet de restbank onder meer ook de financiële situatie in Puerto Rico (DS 21 juli, 2015), Detroit (DS 20 juli 2013) en Oostenrijk (DS 11 april 2016) goed in de gaten blijven houden.

Nog vele jaren bibberen

Niettemin realiseerde de restbank in 2016 voor het eerst sinds lang een winst van 353 miljoen euro, hoofdzakelijk te danken aan eenmalige meevallers - waaronder de meerwaarde op de verkoop van het hoofdkantoor in de Parijse zakenwijk La Défense van 50 miljoen euro voor belasting - en gunstige marktomstandigheden.

Maar voor de nieuwe topman Wouter Devriendt, én de Belgische belastingbetaler blijft het nog vele tientallen jaren bibberen. De weg naar een volledige ontmanteling is nog lang (de langste kredieten lopen nog tot 2070, red). Elke externe schok kan daarbij voor nieuwe schade zorgen.