Gisterenavond werd een lezing van staatssecretaris voor Asiel en Migratie Theo Francken (N-VA) aan de VUB geannuleerd na protest. Rector Caroline Pauwels gaat niet akkoord met de gang van zaken. Ze vermoedt dat het niet alleen om studentenprotest ging, maar dat er ook externen aanwezig waren.

‘We wisten op voorhand dat er mobilisatie was op sociale media van een aantal tegenstanders van de lezing’, zegt Pauwels. ‘Maar het blijft moeilijk om in te schatten hoeveel mensen er uiteindelijk zullen opdagen.’ Toch was er op voorhand politie aanwezig, zowel in burger als in uniform.

Sfeer

‘Sfeer bij lezing Francken was erg grimmig en agressief’
Caroline Pauwels. Foto: Photo News

Er waren een honderdtal mensen aanwezig, sommigen gemaskerd, en ze vormden een menselijk schild zodat niemand het gebouw kon betreden. ‘De sfeer werd erg grimmig en zelfs agressief’, zegt Pauwels. ‘We hebben de gemoederen proberen bedaren, maar toen bleek dat Theo Francken niet kwam, is de politie vertrokken.’ Er is ook schade aan de gebouwen, die met graffiti zijn beklad. Die graffiti zijn volgens Pauwels Franstalig.

Pauwels zegt dat ze versterking vroegen, maar dat de politie hier niet op inging. ‘Versterking was enkel mogelijk indien de veiligheid van Theo Francken effectief in gevaar was. Aangezien hij niet aanwezig was kon de politie geen versterking sturen.’ Pauwels gaat contact opnemen met de politie om de zaak verder te onderzoeken en te achterhalen wie de onruststokers waren. ‘Er waren verschillende externen aanwezig. We willen vooral nagaan hoe we dat in de toekomst kunnen vermijden.’

Vrijheid van meningsuiting

‘De VUB staat voor woord en wederwoord. We willen geen politiestaat worden, waarbij extra bescherming nodig is om een gewoon debat te houden’, gaat Pauwels verder. ‘De studentenkring heeft uiteindelijk besloten om de lezing te annuleren, maar dat is erg intimiderend voor hen. Ik wil nu samen met hen bespreken wanneer de lezing opnieuw kan doorgaan. Ik wil niet dat mensen het woord wordt ontzegd. We hebben nood aan dialoog, niet aan een spreekverbod.’