Staatssecretaris voor Asiel en Migratie Theo Francken (N-VA) zat vanmorgen samen met Artsen Zonder Grenzen na zijn uitspraken van eerder deze week. Na afloop had hij het over een constructief overleg en gaf Francken toe dat hij te kort door de bocht ging door Artsen Zonder Grenzen op Twitter mensensmokkelaars te noemen. Excuses kwamen er echter niet.

De hulporganisatie Artsen Zonder Grenzen deelde maandag trots dat ze bijna 1.000 vluchtelingen op zee had gered en nadien overgebracht had naar Italiaanse autoriteiten. ‘Onvoorstelbaar,’ reageerde Francken. ‘Door jullie reddingsoperaties vlak voor de kust krijg je een aanzuigeffect en dus doden,’ ging hij verder.

‘Mensenlevens redden is onze taak,’ klonk de repliek van AZG, ‘en dat is wat we doen’. De organisatie reageerde verbijsterd op de aanval van Francken. ‘Dit is een aanval op ons humanitair werk. Dat is werk dat eigenlijk door de Europese regeringen zou moeten worden gedaan’, klonk het onder meer. AZG zei bovendien ook te betreuren dat het werd aangevallen door een lid van de Belgische regering omdat ze duizenden mensenlevens hebben gered.

'Een enorme paradox'

Vanmorgen zat Francken op zijn kabinet samen met Artsen zonder Grenzen. Francken had het achteraf over een constructief overleg, maar zei voor de camera’s van VTM wel dat het redden van mensen onrechtstreeks voor een aanzuigeffect zorgt. 'De waarheid heeft ook haar rechten, dat is ook niet tegengesproken op deze vergadering', aldus de N-VA'er. 'Dat is een enorme paradox natuurlijk, een enorm dilemma. Je moet mensen redden, maar door mensen te redden zorg je er indirect voor dat er meer mensen vertrekken', aldus Francken.'

 

'Over de vingertik van premier Charles Michel en diens raad om 'zeven keer met de duim te draaien alvorens te tweeten', zei Francken tot slot met een brede grijns: 'hij heeft me al veel advies gegeven en ik probeer dat altijd na te leven'. En op de vraag of hij ook minder zal tweeten? 'We zullen zien, ik zal mijn best doen.'

Geen excuses

Francken zelf ondertreepte na afloop ook zijn respect voor het humanitaire werk van AZG. 'Hij heeft duidelijk gezegd dat Artsen Zonder Grenzen geen organisatie is die samenwerkt met de mensensmokkelaars, dat was een goed punt', verduidelijkte operationeel directeur Bart Janssens na het gesprek, dat goed een uur duurde. 'Aan de andere kant zijn er toch een aantal punten waar we met de staatssecretaris duidelijk van mening verschillen, zoals het zogenaamde aanzuigeffect van de reddingsacties.'

Excuses kwamen er niet. 'Hij is er niet over begonnen en wij ook niet", aldus Janssens. 'We hebben gezegd dat we in een eerste reactie toch wel geshockeerd en verrast waren over de sterke uitspraken en daar heeft de staatssecretaris duidelijk gezegd: 'ik neem dat terug'.'

Artsen Zonder Grenzen greep de ontmoeting aan om de Belgische regering te vragen een echte leiderschapsrol te spelen opdat er minder mensen zouden verdrinken. 'We hebben gevraagd om meer schepen in te leggen zoals de regering dat vroeger heeft gedaan en ook te zorgen voor meer humanitaire visa of andere legale middelen voor mensen uit Libië om naar Europa te komen. Interessant was dat hij zei dat ze daar ook zelf over nadenken. Terug een schip op de Middellandse Zee brengen zag hij als een mogelijkheid en hij heeft zelf ook gezegd dat België weer meer humanitaire visa wil verlenen.'