Gezocht: nieuw volk voor de Westhoek
Campagnebeeld. Foto: rr

Met een uitgebreide marketingcampagne wil de Westhoek studenten, jonge gezinnen en ondernemers naar de regio halen. Daar is nog ruimte, werkgelegenheid en de zekerheid niet elke dag in de file te staan.

‘De Nieuwe Wereld’, zo heet de campagne die vanaf 1 maart in diverse media van start gaat. Ze wil mensen in en buiten West-Vlaanderen informeren over de mogelijkheden die de Westhoek te bieden heeft op het vlak van levenscomfort, ondernemen en werkgelegenheid.

Plattelandsregio die goed boert

De plattelandsregio ligt in het westelijke deel van West-Vlaanderen. Ze omvat achttien gemeentes, waaronder Ieper, Diksmuide, Veurne en Wervik. Ze is bekend om de bucolische sfeer van zijn Heuvelland, zijn vlakke polders en brede stranden, zijn oorlogstoerisme en zijn streekgerechten.

De regio boert economisch goed: de ondernemersgraad (14,6%) ligt hoger dan het Vlaams gemiddelde en de werkloosheid (5,3%) blijft 2 procent lager. Landbouw, bouw en toerisme zitten in de lift.

Maar de regio kent problemen

De campagne speelt echter in op enkele zwakke punten: de beroepsbevolking stijgt nog nauwelijks en het aantal zelfstandigen neemt veel minder toe dan in Vlaanderen.

Gezocht: nieuw volk voor de Westhoek
Foto: rr

Tevens kampt de regio met een ‘braindrain’: hoogopgeleide studenten blijven graag hangen in grotere steden als Gent en Leuven. Vacatures voor dergelijke diploma’s raken in de Westhoek beduidend moeizamer ingevuld.

De campagne is niet bedoeld om een ‘krimp’ te compenseren: de bevolking groeit al jaren licht aan. Wel kampt het gebied, dat maar voor 12 procent bebouwd is, met vergrijzing en achterstelling op het vlak van mobiliteit en voorzieningen. En met een laag zelfbeeld en het groot imagoprobleem van ‘achtergestelde regio’.

Campagne moet inwoners fierheid geven

‘Handicaps zijn er in elke regio’, zegt Sigrid Verhaeghe (Resoc Westhoek; regionaal, economisch en sociaal overlegcomité). ‘Maar het blijkt nodig om naar buiten toe duidelijker te maken wat de troeven van deze regio zijn. Daarenboven zetten we ook in op een interne campagne, want je kan niet verwachten dat een streekcampagne goed werkt als de inwoners zelf niet fier zijn.’

De campagne, geïnspireerd op een vergelijkbare actie in de krimpende Nederlandse provincie Drenthe, loopt drie jaar. Het mediabudget bedraagt 400.000 euro en wordt ondersteund door 35 lokale partners, die de ideeën en het logo (een gele pijl) mee verspreiden. Volgens Resoc is het de eerste keer dat de regio een dergelijke gerichte campagne opzet naar imago en appeal toe.

Morgen vindt u in De Standaard een reportage over de al dan niet vermeende achterstelling van de Westhoek.