N-VA heeft donderdagavond een opvolger aangeduid voor federaal staatssecretaris voor Armoedebestrijding, Gelijke Kansen, Personen met een beperking, Grootstedenbeleid en Wetenschapsbeleid Elke Sleurs. Het partijbestuur droeg Kamerlid Zuhal Demir voor en de partijraad bevestigde die beslissing even later. Demir zal vrijdagochtend rond 8.30 uur de eed afleggen, zo laat de woordvoerder van het paleis weten.

Sleurs kondigde eerder deze week aan dat ze stopt als staatssecretaris om zich helemaal op de gemeenteraadsverkiezingen te storten. Door de capriolen van Siegfried Bracke moet ze immers als lijsttrekker proberen de N-VA-meubelen in Gent te redden.

'We hebben ons de vraag gesteld wie ons verhaal rond Gelijke Kansen het best kan vertellen. Ons verhaal dat mensen kansen krijgen, maar die ook moeten grijpen,' zei N-VA-voorzitter Bart De Wever.

'Kiezen is verliezen'

'Als het economisch omhoog gaat, gaat iedereen mee omhoog, dat verhaal moeten we vertellen', aldus Bart De Wever. 'Discriminatie bestaat, maar men moet zich niet hullen in slachtoffercultuur. Een grote meerderheid in de partij is het erover eens dat Zuhal Demir dat in 2,5 jaar nog geloofwaardig verteld kan krijgen.'

De Wever vindt niet dat Elke Sleurs te veel in de schaduw stond als staatssecretaris. 'Elk vogeltje zingt zoals het gebekt is. Ik denk dat Zuhal de weg naar de media kent, dat is een pluspunt', aldus de voorzitter. Hij erkent dat er wellicht mensen teleurgesteld zullen zijn dat zij de federale regering niet halen, 'maar kiezen is verliezen'. 'Sarah Smeyers mocht zich terecht geroepen voelen voor de functie. Ook anderen zullen dit misschien niet leuk vinden, dat is logisch, maar er was grote consensus om voor Zuhal te kiezen.'

Twintig dagen om in te werken

'Ik geloof heel hard in de kansen die we hier krijgen. Ik heb die gegrepen, daar moeten we de nadruk op leggen,' zegt Zuhal Demir, die opgroeide in een Turks-Koerdisch gezin in Genk.

Zuhal Demir houdt er na haar voordracht als nieuwe staatssecretaris uitdrukkelijk aan haar ouders te bedanken. 'Mijn vader is in de jaren zeventig in Limburg komen werken', aldus Demir. 'Hij heeft altijd gezegd: "hier heb je kansen, ik wil dat jullie die ook grijpen".'

Demir vraagt twintig dagen om zich in te werken in de dossiers van haar voorgangster en verwacht dat ze daarna goed zal kunnen samenwerken met haar collega's in de regering. Ook met CD&V-minister Kris Peeters die ze recent nog 'de nieuwe Madame Non' noemde, naar analogie met Joëlle Milquet. 'Ik werk in het parlement heel goed met Peeters samen. We hebben net "werkbaar werk" gestemd. Samen zullen we nu bekijken hoe we de drempels voor de toegang tot de arbeidsmarkt kunnen wegwerken.'

'In deze omstandigheden de beste staatssecretaris'

Of Demir kandidaat-burgemeester is in Genk, de stad waarnaar ze vorig jaar verhuisde, wil ze nog niet kwijt. 'First things first, ik ga er zo snel mogelijk in vliegen als staatssecretaris.' Voorzitter Bart De Wever wijst er nog eens op dat Demir is verhuisd om familiale, en niet om politieke, redenen.

'Ik denk dat Zuhal Demir in deze omstandigheden de beste staatssecretaris zal zijn. Ik wens haar alle succes toe', zei N-VA-Kamerlid Sarah Smeyers, die lange tijd werd genoemd als voornaamste kanshebber om staatssecratris Elke Sleurs op te volgen.