Bart Somers verkozen tot beste burgemeester ter wereld

Burgemeester van Mechelen, Bart Somers (Open VLD) heeft de World Mayor Prize van 2016 gewonnen. De onderscheiding is bedoeld voor een burgemeester die 'uitzonderlijke bijdragen levert aan zijn gemeenschap en wiens visie op stedelijk samenleven relevant is voor steden over de hele wereld'. Tijdens deze editie werd er speciale aandacht geschonken aan het thema vluchtelingen.

Somers werd in 2001 burgemeester van Mechelen, een stad met 86.000 inwoners en liefst 128 verschillende nationaliteiten. Volgens de jury heeft Somers Mechelen 'getransformeerd van een veeleer verwaarloosde stad tot een van de meest aantrekkelijke plaatsen in België' en tegelijkertijd tot 'een rolmodel voor integratie'.

'Wat telt is niet jouw afkomst, maar jouw toekomst,' zei hij in een interview met World Mayor. In de vluchtelingencrisis, terwijl er dagen gediscussiëerd werd over spreidingsplannen, liet Mechelen weten dat het bereid was om vluchtelingen op te vangen. ‘En die mensen hebben onze stad beter gemaakt. We hebben er veel van onze vooroordelen door kunnen overwinnen. Die opvang heeft ons geld gekost en het betekende extra werk voor de Mechelse administratie, maar dat waren mogelijk de beste uitgaven van 2016,' zegt Somers in een interview met onze redactie.

Syrië-strijders

World Mayor merkte op dat twintig procent van de Mechelaars van Noord-Afrikaanse origine zijn, maar er toch geen enkele jonge Mechelse moslim naar Syrië of Irak is getrokken om er te gaan strijden.‘Velen lopen hoog op met onze Westerse waarden. Ik vertel hen dat diversiteit en het afwijzen van racisme daar ook deel van uitmaken. En ook dat we ons allemaal moeten aanpassen aan de nieuwe realiteit. Je kan niet elke waarde uitroepen tot een fundamentele waarde,' aldus Somers. 

'Als we consequent en niet selectief onze fundamentele waarden omzetten in de praktijk - ik spreek dan over gelijke kansen, non-discriminatie, naast de gelijkheid tussen mannen en vrouwen en de vrijheid van meningsuiting - dan wordt het model van de rechtstaat en de democratie aantrekkelijker dan extremistische alternatieven,' aldus Somers nog. 

Clichés overboord

De aanpak van Somers werkt dan wel in het Mechelse universum, maar daarbuiten komt diversiteit en samenleven steeds meer onder druk. Ook in de regeringen waar zijn partij deel van uitmaakt is het discours vaak harder. ‘Ik kan alleen proberen om mijn boodschap ingang te doen vinden. Je moet de veiligheidsproblemen ernstig nemen en je mag je ogen niet sluiten voor de samenlevingsproblemen. Clichés moeten overboord, aan beide kanten. Dat betekent geen zwarte ghetto’s en geen witte ghetto’s. Alle individuen zijn aparte burgers. En dat moet je zien als een opportuniteit. We zullen allemaal inspanningen moeten leveren.’

België bij vorige edities

Belgische burgemeesters doen het al langer goed bij de World Mayor Prize. Bij de vorige editie, in 2014, eindigde de Gentse burgervader Daniël Termont (sp.a) nog als tweede.

De rest van het podium bestaat ditmaal uit Wolfgang G. Müller van het Duitse Lahr en Georgios Kaminis van de Griekse hoofdstad Athene, die allebei een eervolle vermelding krijgen. 

'Uitzonderlijke bijdragen'

De in Londen gebaseerde internationale denktank City Mayors Foundation reikt om de twee jaar een prijs uit om het ambt van een burgemeester in de kijker te plaatsen. De onderscheiding is bedoeld voor een burgemeester die 'uitzonderlijke bijdragen levert aan zijn gemeenschap en wiens visie op stedelijk samenleven relevant is voor steden over de hele wereld'.