Medegrondlegger N-VA overleden
Eric Defoort Foto: BDW

Eric Defoort, voormalig ondervoorzitter van de Volksunie en medegrondlegger van de N-VA, is in de nacht van vrijdag op zaterdag op 73-jarige leeftijd overleden. 'Hij was de enige éminence grise van de partij', zegt voorzitter Bart De Wever.

Defoort voerde een lange strijd tegen een slepende ziekte.

Defoort startte zijn loopbaan als leraar in Brussel en werd in 1968 bibliothecaris aan de Leuvense universiteit. In 1982 werd hij hoogleraar geschiedenis en hoofdbibliothecaris aan de voormalige Katholieke Universiteit Brussel. Vanuit de Vlaamse Beweging en de Volksunie kwam Defoort begin jaren tachtig bij de jonge SP terecht, om in de jaren negentig weer in Vlaamsgezinde kringen te belanden.

Defoort was de laatste ondervoorzitter van de Volksunie van 1998 tot 2001 en zat met onder meer Geert Bourgeois en Bart De Wever in de Oranjehofgroep, waaruit later de N-VA voortkwam. In 2003 stopte Defoort legde hij zijn partijpolitieke functies neer en van 2007 tot 2009 was hij algemeen voorzitter van de Vlaamse Volksbeweging (VBB). In 2010 werd hij voorzitter van de de Europese Vrije Alliantie, waarin regionalistische partijen samenwerken. Defoort zetelde ook twee keer in de raad van bestuur van de VRT.

Enkele N-VA-prominenten reageerden al op het overlijden van Defoort. Partijvoorzitter Bart De Wever noemt hem ‘een vat vol schijnbare tegenstellingen’: ‘Als Vlaams-nationalist was hij een francofiel, en kon hij uit het hoofd hele alinea’s van Franse auteurs citeren. Zijn intellectuele leefwereld bevond zich ten zuiden van Samber en Maas’. Voor De Wever blijft een leegte achter in de partij: ‘Eric heeft veel voor mij en voor de N-VA betekend., schrijft hij in een open brief. Vlaams minister Ben Weyts noemt hem een pionier en ‘warme Vlaams-nationalist’.

Ook van buiten de N-VA kwamen veel tekenen van medeleven. Zo wijst CD&V-voorzitter Wouter Beke er op dat Defoort  een 'bevlogen spreker' was. Bart Caron van Groen noemt zijn overlijden een groot verlies voor de Vlaamse beweging.