Een pak sigaretten roken per dag zorgt voor 150 schadelijke mutaties per jaar in elke longcel, die op hun beurt kanker veroorzaken. Dat toont de eerste studie over de impact van roken op het DNA aan. Hetzelfde geldt voor organen die niet met sigarettenrook in aanraking komen.

De conclusies van de studie, die gisteren werd gepubliceerd in het vermaarde vakblad Science, maken duidelijk hoe groot de schade van roken is. Kanker wordt veroorzaakt door mutaties in het DNA van cellen. Onderzoekers zien nu een duidelijk verband tussen het aantal sigaretten dat iemand rookt in zijn leven en het aantal mutaties in het DNA van tumoren.

De studie vergeleek meer dan 5.000 tumoren van rokers en niet-rokers. Daarbij werden moleculaire vingerafdrukken gevonden van DNA-schade in het DNA van de rokers. De onderzoekers telden daarop hoeveel van die ‘mutatiehandtekeningen’ er zich in de verschillende tumoren bevonden.

‘Eindelijk aangetoond hoe roken risico op kanker verhoogt’

Het hoogste aantal mutaties door roken - gerekend aan een pakje per dag - werd opgetekend bij longtumoren (150 per jaar in elke cel), maar ook bij kanker in het strottenhoofd (97), de keel (39), de mond (23), de blaas (18) en de lever (6) werden bij rokers meer mutaties vastgesteld dan bij niet-rokers. Dat bewijst dat roken ook andere kankers veroorzaakt.

‘We hadden een hoop epidemiologische bewijzen die roken aan kanker linken, maar tot nu toe was het moeilijk om aan te tonen hoe roken het risico op kanker verhoogt in delen van het lichaam die niet in direct contact komen met rook’, verwoordt onderzoeker Ludmil Alexandrov het belang van het onderzoek.

In België sterven volgens Rookstop 2 mensen per uur aan tabaksgebruik, of 40 mensen per dag. Roken doodt wereldwijd zes miljoen mensen per jaar. Als de huidige evolutie zich doorzet, verwacht de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) deze eeuw meer dan 1 miljard aan tabak gelinkte overlijdens.