Op zoek naar Alexandre Van Damme, de onzichtbare miljardair
Foto: Stefanie Verbraekel
Biertycoon en ridder Alexandre Van Damme verhuist naar Zwitserland. Wie is deze rijkste Belg die gaat wandelen in de Alpen met vrienden van Warren Buffett? En waarom verbergt hij zich? ‘Hij is geobsedeerd door lijfsbehoud’, zegt de een. ‘Door elk extra procentje’, de ander. dS Weekblad doet een poging tot portret van de onzichtbare man.

Zaterdag probeert dS Weekblad uit te zoeken wie Alexandre Van Damme is, de multimiljardair die zopas naar Zwitserland verkaste. Hieronder leest u alvast een voorproefje.

Geld, heel veel geld, maakt misschien niet gelukkig, maar zeker schichtig. Het lijkt onwaarschijnlijk in deze internettijden, maar Alexandre Van Damme (54) ontsnapt al decennia als een volleerde houdini aan de aandacht van de pers. Op het net zult u niet één foto vinden.

Of toch, er is die ene grofkorrelige snapshot die RTBf-journalist Frédéric Deborsu eind vorig jaar wist te maken in de tribune van Anderlecht. Tot voor kort nam hij vanuit zijn woonplaats, het Brusselse Sint-Gillis, de metro naar het stadion, waar hij één op de twee matchen bijwoont. Nooit tussen andere vips. Hij is een vip, maar als de dood voor de publieke exposure die dat meebrengt. Pour vivre heureux, vivons caché, is zijn motto.

De foto toont een onopvallende man in een geribbelde anorak. Hij maakt een ronduit sjofele indruk voor iemand met een geschat vermogen van 3,2 miljard. Mocht hij in de Forbes Top 500 staan, quod non, dan kwam hij daarmee een slordig miljard uit achter Donald Trump (op plaats 336 met 4,1 miljard). En ook achter Albert Frère (plaats 290, 4,5 miljard), hoewel De Tijd hem enkele jaren geleden nog rijker achtte dan die laatste.

Hoewel zijn fortuin een veelvoud bedraagt van dat van andere rijke Belgen zoals Marc Coucke, Fernand Huts of Bart Verhaeghe, draagt hij geen roze hemden of dure pakken. Evenmin pocht hij met zijn kunstschatten of voorkeuren als melomaan.

Kapitalist pur sang

Navraag bij enkele van die gefortuneerde ondernemers leert dat ook zij hem nooit in hun kringen ontmoeten. Alexandre Van Damme speelt dan ook in een heel andere league. Hij is een kapitalist pur sang, meer aandeelhouder en rentenier dan ondernemer. Even onzichtbaar in de schijnwerpers als machtig achter de schermen. Of het nu bij AB InBev of RSC Anderlecht is.

Niemand heeft ooit kunnen bevestigen dat de man op die morsige foto van Deborsu wel degelijk Alexandre Van Damme is. Maar dS Weekblad heeft een sterk vermoeden. Met enige moeite vonden we in een oud-leerlingenblaadje van zijn oude jezuïetenschool, het Institut Saint-Servais in Luik, een klasfoto van 1980. Uiteindelijk besliste dS Weekblad om de foto niet af te drukken. Je wilt immers geen claim aan je broek van een man die een bedrijfje als Mediahuis kan opkopen zoals u en ik een Jupiler op café bestellen.

'Ik moet hem beschermen'

Na drie dagen rondneuzen krijgen we eindelijk een van zijn directe raadslieden aan de telefoon. Die vertelt ons beleefd, maar beslist waar het op staat. ‘Ik moet hem beschermen. Hij wil niet dat er foto’s van hem worden gepubliceerd. Ik vraag u uitdrukkelijk om zijn recht op privacy te respecteren. Het is niet omdat hij rijk is dat hij daarop staat, het is gewoon zijn natuur.’

‘Alexandre is geobsedeerd door lijfsbehoud’, vertelt uiteindelijk toch een intimus off the record. ‘En dat is geen pose.’ Hij heeft van zijn vader en grootvader een heilige schrik geërfd voor wat de grote concurrent Freddy Heineken overkwam. 

Hoe Van Damme zijn enorm vermogen vergaarde, waarom hij zo angstvallig uit de schijnwerpers blijft en wat zijn verhuis naar Zwitserland heeft getriggerd, leest u zaterdag in dS Weekblad. ‘Ik las het ook maar in de krant dat hij hier in een voormalige autogarage, weggestoken achter een betonnen muur, zou wonen’, zegt een bron. ‘Sint-Gillis heeft nog wel meer rijke schimmen’