Huts verdedigt zich tegen ‘Bahama’s Leaks’
Foto: BELGA

Het afgelopen weekend kwam topondernemer Fernand Huts in opspraak in de Bahama’s Leaks, een verhaal rond belastingparadijzen. In een reactie aan onze krant verdedigt hij zich.

Huts bleek onder meer bestuurder te zijn geweest van een holding op de Bahama’s, Zonamerica, die eigenaar was van een belastingvrije zone in de Uruguayaanse hoofdstad Montevideo met dezelfde naam.

‘Uruguay is in 1985, na 20 jaar dictatuur, een democratisch land geworden’, reageert Huts. ‘Om bedrijven aan te trekken moedigde de democratische regering aan om vrijhandelszones op te richten. Dat werd door verschillende Uruguayaanse families gedaan. ­Zonamerica was er één van, opgericht onder een holding op de Bahama’s. Ik ben daar bestuurder geweest van 1998 tot 2013. Ik heb daar nooit enige vergoeding, niet rechtstreeks en niet onrechtstreeks, voor ontvangen’, aldus Huts.

De Katoen Natie-baas, die zijn reactie op voorhand heeft voorbereid en strikt bij zijn uitgeschreven tekst blijft, noemt de zone ‘een geweldig succes voor de staat Uruguay’. Ze zou instaan voor 6 procent van het bbp van het land en er werken 10.000 mensen. Bedrijven actief in de zone zijn vrijgesteld van belastingen, ‘maar de handelszone zelf betaalt enorm veel belastingen en heffingen aan de Uruguayaanse staat’.

Bewondering

Huts suggereert dat de huidige verontwaardiging over zijn activiteiten hypocriet zou zijn.

‘Het is heel belangrijk te weten dat de zone de laatste twintig jaar ettelijke tientallen malen werd bezocht door Belgische handelsmissies’, zegt hij. ‘Belgische journalisten, bedrijfsleiders, ministers, politici en andere vooraanstaanden uit België’, aldus Huts. ‘En allemaal hebben ze hun bewondering kenbaar gemaakt. Er zijn zelfs door officiële Belgische delegaties inhuldigingsplechtigheden gehouden.’

Het klopt dat er regelmatig economische zendingen zijn naar Uruguay, die allemaal halt houden in Montevideo. In het verslag van de missie uit 2008, met toenmalig kroonprins Filip, wordt Montevideo ‘een gunstige context voor Belgische zakenlui’ genoemd. Of er toen ook halt werd gehouden in Zonamerica, viel gisteren echter niet te achterhalen.

Dat Huts in Zonamerica actief is, is overigens geen nieuwe onthulling. Enkele jaren geleden ontving de industrieel, samen met zijn zoon Karl Huts, er zelfs Belgische journalisten. Er werd bovendien ook geen enkel geheim gemaakt over de samenwerking van Huts met de Uruguayaanse zakenman Orlando Dovat in die zone, een partnerschap waar nu kritische kanttekeningen bij worden geplaatst.

Panama

Maar Zonamerica is niet de enige keer waar de naam van Huts opduikt in de Bahama’s Leaks.

Er worden namelijk ook twee Panamese offshores aan hem gelinkt, waarin hij zou zijn ingestapt via een organisatie op het Kanaaleiland en belastingparadijs Guernsey. Het is onduidelijk wat de bedoeling is van die holdings.