Meersman doet het weer in de Vuelta: tweede ritzege al na straffe sprint

Gianni Meersman heeft al zijn tweede rit in de Vuelta gewonnen. De Belg was de sterkste in een sprint in de vijfde etappe. Hij neemt zo ook de groene trui weer over van de Fransman Alexandre Geniez.

De vijfde etappe in de Ronde van Spanje kondigde zich aan als één van de schaarse kansen voor sprinters. Meteen bij het wapperen van de vlag hadden twee aanvallers echter al het hazenpad gekozen op een relatief vlak parcours: Tiago Machado van Katusha en Julien Morice van Direct Energie muisden er vanonder. Het duo kreeg meteen wat minuten cadeau van het peloton, en maakte daar dankbaar gebruik van. Zowel Machado als Morice vormden geen bedreiging voor de leiderstrui van Darwin Atapuma, dus hun voorsprong mocht na een uur wedstrijd zelf oplopen tot ruim zes minuten.

Pas met nog tachtig kilometer tot de finish werd het peloton wakker. BMC en Trek-Segafredo, met zowaar Tejay Van Garderen voorop, trokken het tempo wat de hoogte in, en kort daarop kwamen ook Giant-Alpecin en Etixx-Quick Step meehelpen. De Belgische wielerploeg hielp Gianni Meersman zo aan een puntje in de tussenspurt, en kwam zo met 26 punten op gelijke hoogte van groene trui Alexandre Geniez (FDJ). Op ruim vijftig kilometer van de streep bezweek met Morice de eerste koploper. Die andere, de Portugees Machado, is echter een gepatenteerd hardrijder en weerde zich als een duivel in een wijwatervat. Pas op vijftien kilometer van de streep zou de man van Katusha opgeraapt worden. Met de prijs voor de strijdlust hoefde hij niet met lege handen achter te blijven voor zijn inspanningen.

Meersman de sterkste na valpartij in slot

Thomas De Gendt snoepte onderweg nog twee bergpuntjes mee op de top van de Puerto de Marco de Alvare en zette zo druk op Geniez. De Fransman is primus in zowel het berg- als het puntenklassement, waardoor Geniez in het groen reed en De Gendt als nummer twee in het bergklassement de bolletjes rond de schouders mocht dragen.

Pas in de laatste tien kilometer brak de koers helemaal los. Team Sky en Tinkoff gooiden de pees erop en alles werd op een nerveus heen en weer schuivend lint getrokken. Op het laatste klimmetje voor de finish trok Cannondale-renner Simon Clarke de boel open met een uitbraak. Philippe Gilbert zag zijn kans schoon en volgde, overtroefde de Australiër, maar het duo werd op een kilometer van de streep alsnog opgeraapt.

De slotfase werd nog danig verstoord door een dubbele valpartij in het peloton, waar onder meer de Nederlander Steven Kruijswijk stevig ten val kwam. Gianni Meersman werd echter ideaal afgezet door ploegmaat Zdenek Stybar, kwam als eerste uit de bocht en kon zijn voorsprong in de laatste rechte lijn vasthouden. Hij troefde zo net Felline af. Zico Waeytens eindigde op een knappe vijfde plek.

Heel even werd Alejandro Valverde als nieuwe leider aangekondigd, maar omdat de valpartij in de laatste drie kilometer van de koers gebeurde, werden de tijden herzien. Darwin Atapuma mag dus gewoon de leiderstrui om zijn schouders blijven dragen.

Door zijn nieuwe ritzege heeft Meersman het groen weer overtuigend beet. Hij telt nu 51 punten, bijna dubbel zoveel als eerste achtervolgers Geniez en Valverde (allebei 26 punten).