Astronomen hebben een aarde-achtige planeet ontdekt, bij de ster die het dichtst bij de aarde staat. Da's goed nieuws want die is binnen een mensenleven bereikbaar.

Een internationale groep astronomen ontdekte, na zestien jaar geduldig gegevens verzamelen met een reuzentelescoop van de Europese Sterrenwacht, dat er een planeet draait rond de ster Proxima Centauri. Dat is onze meest nabije buur. 
De planeet, voorlopig braaf Proxima b gedoopt, heeft 1,3 keer de massa van de aarde. Dat moet betekenen dat ze rotsachtig is. Ze zit bovendien midden in de ‘leefbare zone’, niet te ver van de ster, maar ook niet te dicht, zodat haar temperatuur geschikt is voor vloeibaar water. Vloeibaar water is een absolute voorwaarde om leven mogelijk te maken (héél exotische vormen uit de sciencefiction even niet meegeteld). Het is dus mogelijk dat er leven aanwezig is.

Niet de eerste aarde-achtige planeet
Of dat zo is, weten we niet. Al kunnen we, met wat geluk en nog wat verbeteringen aan onze telescopen en lichtmeters, misschien achterhalen of er zuurstof en methaan in haar atmosfeer zitten. Dat zijn twee gassen die heel snel wegreageren en voortdurend aangevuld moeten worden door levende wezens (op aarde gebeurt dat via planten en koeienscheten).
Er zijn al zo’n tweehonderd aarde-achtige planeten bij verre sterren ontdekt, maar die zitten allemaal op honderden lichtjaren hiervandaan, ver buiten ons bereik. En dat zal nog héél lang, misschien zelfs eeuwig, zo blijven.

'Slechts' 4,2 lichtjaar
 Opwindend is dat Proxima Centauri, op ‘slechts’ 4,2 lichtjaar hiervandaan, wél binnen het bereik van onze ruimtetuigen aan het komen is. Vier maanden geleden investeerde Silicon Valley-miljardair Joeri Milner nog honderd miljoen dollar in het project Starshot, om een  boordcomputer, camera, sensors, navigatiesysteem en zendlaser te verkleinen tot postzegelformaat (de huidige smartphone-chips zitten daar niet ver vanaf), dat te koppelen aan een flinterdun zeil en het aan te drijven met de druk van een laserstraal vanop aarde. Binnen pakweg vijftien jaar wil hij kunnen lanceren. Zijn doel? Proxima Centauri. Reistijd: twintig jaar.