De politieke tentakels van Optima-topman Jeroen Piqueur

De val van de omstreden beleggingsadviseur Jeroen Piqueur dreigt verschillende politieke kopstukken in verlegenheid te brengen. Steeds meer van hen distantiëren zich. ‘Ik heb hem een jaar lang niet gezien en ben nooit op zijn boot geweest, schrijf dat maar op.’

Ivan De Witte, Luc Van den Bossche en Jeroen Piqueur bij de persconferentie over het Ghelamco-stadion. Photo News

Gaat Optima Bank nu wel of niet failliet? Die vraag is niet alleen voor hoofdaandeelhouder Jeroen Piqueur van belang, maar ook voor een aantal politieke kopstukken en zakenmensen. In zijn gloriejaren kon Piqueur op steun uit verschillende hoeken rekenen, en naarmate de flamboyante beleggingsmakelaar zijn tentakels uitspreidde over vastgoed, voetbal en een bank, werd zijn band met de politiek inniger.

Of het nu ging om Luc Van den Bossche (voormalig SP.A-minister), Geert Versnick (Open VLD-politicus), Herman Verwilst (ex-kabinetschef van Willy Claes, SP.A), of Daniël Termont (Gents SP.A-burgemeester), ze zetten zich allemaal persoonlijk in voor Piqueur. ‘Hij is een ondernemer die projecten had die nu eenmaal nuttig zijn voor de tewerkstelling’, reageerde Daniël Termont gisteren. ’Ik zou soms liever met de kleine man aan tafel zitten of een pint drinken in plaats van met bepaalde ondernemers. Maar het hoort nu eenmaal bij de job. Trouwens, ik heb hem een jaar lang niet gezien. Ik ben ook nooit op zijn boot geweest, schrijf dat maar op.’

Grof geldgewin

De politieke kopstukken lieten zich de diensten van Piqueur nochtans welgevallen. ‘Zie ze daar zitten: Piqueur, Verwilst, Termont, Van den Bossche.... Hoe durven ze?’, siste een waarnemer toen hij het Gentse onderonsje aan tafel zag zitten in de loge van Anderlecht.

Geld speelde zeker een rol voor Luc Van den Bossche (SP.A), vader van Freya Van den Bossche, toen hij in september 2011 naar Optima overstapte.. Hoewel hij als voorzitter van de luchthavenbeheerder Brussels Airport Company (BAC) zicht had op een jaarloon van 689.000 euro, besloot hij er niet aan boord te blijven. Zijn overstap deed heel wat stof opwaaien: Van den Bossche had zelf ontslag genomen, en toch eiste hij ook nog eens een riante ontslagvergoeding.

Hij moest, net zoals Herman Verwilst (ook ex-Fortis), helpen om Optima te professionaliseren nadat het Ethias Bank had overgenomen. Toen Piqueur Ethias Bank kocht, had de toezichthouder hem strikte voorwaarden opgelegd. Jean-Paul Servais, oud-kabinetschef van Didier Reynders, toen voorzitter van banktoezichthouder CBFA, had de verkoop van de rode bank aan Piqueur nog verboden. Hij geloofde niet in het zakenmodel en betwijfelde of Optima voldoende kapitaal had voor de uitbouw van de bank.

Piqueur stond bekend als een notoire commissie-pikker die er een zeer royale levensstijl op nahield, graag in de kijker liep en beruchte teambuildingfeestjes organiseerde waar het testosteron hoogtij vierde. Het njet van Servais was dus een flinke streep door zijn rekening én door die van de Ethias Groep. Dit socialistische vlaggenschip zat in financiële problemen door onhoudbare rendementen te beloven op zijn First-rekening, werd met overheidsgeld gered en moest van Europa zijn bank verkopen. Het was voor Ethias uiterst belangrijk dat de deal met Optima kon doorgaan. Van den Bossche, die kan roepen en tieren, spoorde waar nodig betrokkenen aan zich meegaand op te stellen.

Voorwaarden

De Nationale Bank, die het bankentoezicht van de CBFA had overgenomen, gaf uiteindelijk toe, maar legdeenkele voorwaarden op. Van den Bossche moest de tent op orde zetten, Piqueur in de pas doen lopen én er moest extra kapitaal komen. De Oost-Vlaamse investeerder Jos Sluys, die ook in het Electrawinds-verhaal opdook, legde geld op tafel, en er kwam ook een Spaanse investeerder aan boord. Maar er gebeurde veel minder dan wat de Nationale Bank vroeg. ‘Telkens als er een kapitaalverhoging gevraagd werd, was er veel emotie en heisa’, vertelt een insider. ‘Afspraken werden niet nageleefd. De regels van het bankentoezicht werden toegepast zoals het hen uitkwam.’

Een van de voorwaarden van de Nationale Bank was dat Optima (zowel de groep als de bank) geen dividenden zouden uitbetalen. Dat was lastig voor Piqueur, die enkele jaren lang een privéjet had en grote sier maakte met een jacht waarop een handvol personeel nodig was. Van den Bossche en Verwilst bleken niet in staat het naleven van de afspraken af te dwingen. Erger nog: de raad van bestuur hielp zelfs zaken verborgen te houden voor de toezichthouder.

In 2015 stapte Van den Bossche op als voorzitter van de bank en werd hij voorzitter van de raad van bestuur van Optima Global Estate, de strategische vastgoedpoot van Optima die betrokken was bij de promotie en verkoop van honderden appartementen in het Gentse.

Van den Bossche en een andere Optima-bestuurder, Geert Versnick, zetelen ook samen in een andere vastgoedmaatschappij, Land Invest, die op het Antwerpse Eilandje dure luxewoontorens laat neerzetten. En Versnick ijvert mee om in Gent aan het Sint-Pietersstation twee torens te laten optrekken, een project dat niet vergund werd maar straks in beroep voor de bestendige deputatie van de provincie Oost-Vlaanderen kan voorkomen. ‘Ik neem aan dat Versnick zich daar zal onthouden’, zegt een insider. ‘Anders wordt het moeilijk om uit te leggen.’ Versnick zelf reageerde gisteren niet op telefoontjes.

Merkwaardige verbonden

Versnick en Van den Bossche zetelen bij Land Invest overigens samen met enkele PS-kopstukken. Een merkwaardig verbond, want Land Invest is voor de helft in handen van Ogeo, het pensioenfonds dat wordt geleid door PS-kopstuk Stéphane Moreau van de Luikse intercommunale Tecteo, ondertussen Nethys.

De Luikse intercommunale kocht enkele jaren geleden delen van Electrawinds op, een hinderlijk dossier voor het Oostendse SP.A-kopstuk Johan Vande Lanotte. Toen snelde Daniël Termont ook te hulp door via de Vlaamse Energieholding een brugkrediet van 10 miljoen te verstrekken. Termont hielp verder mee de financiering van het Ghelamco-voetbalstadion rond te krijgen toen bleek dat Optima zijn financiële beloften niet kon waarmaken. Een week ervoor hadden onder anderen Termont en Piqueur nog champagne gedronken op de eerstesteenlegging.

‘Ja, ik was ongelukkig toen Piqueur me liet weten dat hij het niet rondkreeg’, reageerde Termont gisteren. ‘Een week ervoor heb je nog gefeest op het aankomend succes en dan krijg je plots te horen dat er wezenlijke problemen zijn’. Termont zocht een oplossing en ging op Waregem Koerse Paul Gheysens voorstellen om het voetbalstadion te bouwen. ‘Ge zijt zot, dat doen wij niet’, reageerde de echtgenote van Gheysens, maar Termont wist Gheysens te overtuigen.

Netjes afgehandeld

Voor de financiering zocht hij zijn toevlucht tot Ludo Modderie van de intercommunale watermaatschappij TMVW, omgedoopt tot Farys. Modderie legde een stukje kapitaal en een lening op tafel en verwierf een deel van het project waarin de kantoren van Farys ondergebracht werden.

De hele constructie tussen de stad Gent, Ghelamco en Modderie bleef lange tijd onder de radar. Vandaag beweren alle betrokkenen dat de zaak netjes is afgehandeld. ‘Ik ben bereid die meters van Farys vandaag terug te kopen tegen een 20 procent hogere prijs’, reageerde Paul Gheysens van Ghelamco gisteren. Termont formuleert het nog anders: ‘Ik werk vandaag aan een nieuwe investeerder om van de kritiek en het gezaag af te zijn. Ik ben er al maanden mee bezig, het heeft niets te maken met de huidige ontwikkelingen rond Optima’.

Toen Gheysens het voetbalstadion uit handen van Optima nam, was er voor Piqueur geen plaats meer. Beiden maakten wel zij-akkoorden. Zo mocht Optima de studentenkamers die Ghelamco in Leuven bouwt, verkopen. Toch zou Piqueur slecht verteerd hebben dat er voor hem geen rol meer was weggelegd in het Gentse voetbalstadion.

Later werd hij sponsor van KVO. ‘Omdat Marc Coucke dat wilde. Het was een dubbel akkoord: Optima sponsorde KVO, Coucke zou een stukje van zijn vermogen beleggen via Optima Bank’, zegt een betrokkene. Bij Optima Bank, dat al in 2012 verlies boekte, was men niet wild van het sponsorplan, maar Piqueur zette door.

Hij kreeg Optima Group ook zo ver dividenden uit te betalen terwijl de toezichthouder dat verboden had. Via facturen voor consultancydiensten streek hij nog meer op. De toezichthouder vraagt zich inmiddels af of er wel tegenprestaties zijn gebeurd. Piqueur houdt vol dat hij hard werkt voor Optima.

De hele affaire leidde tot een clash tussen de toezichthouder en Optima. ‘De bestuurders hebben deelgenomen aan de mistoestanden of ze hebben ze toegedekt; ze hebben in elk geval niet belet dat ze gebeurden’, luidt de harde conclusie. Piqueur en zijn medestanders vinden dat er sprake is van een heksenjacht vanuit het toezicht. ‘Voor journalisten begint dit verhaal nog maar, er zal nog veel te schrijven zijn’, klinkt het combattief in Gent. Een waarnemer ziet het anders: ‘Met de SP.A in de oppositie, is de club van Piqueur veel steun kwijt.’

‘Met de SP.A in de oppositie is de club van Piqueur veel steun kwijt’

Piqueur en zijn medestanders vinden dat er sprake is van een heksenjacht vanuit het toezicht

Sport
  1. Greg Van Avermaet wil ook dit jaar een Tourrit winnen: “Er zijn enkele ritten die me moeten liggen”
  2. Pelic en Westerlo vinden akkoord: Bosniër wordt nieuwe coach van de Kemphanen
  3. Jermain Defoe zet handtekening bij Bournemouth
  4. Griekse Belg Viktor Klonaridis verlaat Lens en keert terug naar AEK Athene
  5. Valbuena tekent voor twee seizoenen bij Fenerbahçe
  6. Real Madrid zit volgende week samen met Cristiano Ronaldo over toekomst
  7. Match Belgian Lions tegen Europees kampioen Spanje in Vorst Nationaal wordt “basketfeest”
  8. Van Damme en Lamah stoten door in Amerikaans bekertoernooi
  9. Swansea trekt met doelman Mulder vijfde Nederlander aan
  10. Is de strijd om het groen al gestreden? Iedereen is bang van Peter Sagan (die het record van Zabel zoekt)
  11. Alison Van Uytvanck staat op één zege van hoofdtabel Wimbledon
  12. Bondscoach Belgian Lions is “verdomd jaloers” op succes van de Belgian Cats
  13. Komt Wimbledon in gevaar voor Andy Murray? Schot geeft opnieuw forfait voor oefenwedstrijd
  14. Ook Achab en Asemani grijpen naast medailles op WK taekwondo
  15. "Ferrari moet Fernando Alonso een contract geven"
  16. Bayern München ontvangt Leverkusen in opener nieuw seizoen Bundesliga
  17. Thierry Neuville is snelste in shakedown Rally van Polen
  18. Barcelona kondigt oefenmatch aan tegen Chapecoense
  19. Fabio Borini ruilt Sunderland voor AC Milan
  20. FBI onderzoekt toewijzing WK atletiek 2021 aan Eugene