'Macedonische fabriek heeft niets te maken met sluiting'
De fabriek van Van Hool in Koningshooikt. Foto: BELGA

De fabriek van busmaker Van Hool in het Limburgse Bree (EOS) gaat dicht. 161 banen zijn daardoor bedreigd. ‘Vroeger was Bree de buffer voor de fabriek in Lier. Straks is België de buffer voor Macedonië’, aldus een misnoegde vakbond ACV. Het bedrijf ontkent dat echter.

Van Hool heeft de beslissing vrijdag op een bijzondere ondernemingsraad bekendgemaakt. EOS Coach Manufacturing Company was de voorbije drie jaar verlieslatend. Voor de tweede jaarhelft zijn er geen werkopdrachten meer in het orderboek.

‘De directie van Van Hool is gedwongen geweest om deze moeilijke beslissing te nemen om de werking en de rendabiliteit van de Van Hool-groep niet in het gedrang te brengen’, klinkt het bij het bedrijf. De belangrijkste vestigingen van Van Hool liggen in Koningshooikt (Lier) en sinds 2014 ook in Macedonië. Die laatste werd geopend als antwoord op de hoge loonkost in België.

CEO Filip Van Hool wijst erop dat de marktvooruitzichten niet schitterend zijn, met een wereldmarkt voor bussen en coaches die enorm competitief is, met grote druk op de prijzen als gevolg.

De directie hoopt tegen het midden van de zomer de onderhandelingen over een sociaal plan af te ronden. Dat betekent dat de fabriek vanaf de zomersluiting (20 juli) de deuren definitief zou sluiten, legt Van Hool-woordvoerder Dirk Snauwaert uit. Het bedrijf is bereid om te praten over onder meer SWT (het vroegere brugpensioen), overplaatsingen naar Koningshooikt en de oprichting van een tewerkstellingscel. Voor SWT vanaf 55 jaar (indien goedgekeurd door de overheid), zou volgens Snauwaert een dertigtal mensen in aanmerking komen.

ACV: ‘Keerpunt voor Van Hool’

De intentie tot sluiting van de fabriek van Van Hool in Bree is volgens de christelijke vakbond ACV een ‘keerpunt’ in de geschiedenis van de busmaker. ‘Nooit in haar bestaan heeft Van Hool een zware herstructurering doorgevoerd, laat staan een sluiting. Van Hool kiest meer dan ooit voor het buitenland.’

De vakbond wijst erop dat sinds de opening van de fabriek in Macedonië, nu drie jaar geleden, steeds meer productie naar daar verhuist. In het verleden was de fabriek in Bree een buffer voor de productie in Lier. ‘Nog even en België is de buffer voor Macedonië.’

Het ACV vreest ook voor de werkzekerheid van de werknemers in Lier . De vakbond vraagt dat de busmaker een signaal geeft om zich blijvend te verankeren in België, door een investering in Lier. Ze hoopt ook dat de overheid meer bestellingen plaatst bij de busmaker, en in het bijzonder met alternatieve aandrijving zoals die in Lier worden geproduceerd.

Directie: 'Macedonische producten kunnen nooit hier gebouwd worden'

'De producten die in Macedonië worden gebouwd voor de Europese en de Amerikaanse markt, zouden nooit concurrentieel in België kunnen worden gebouwd', reageert Snauwaert op de beschuldigingen. In de Belgische fabrieken worden bussen en autocars gebouwd met hoge toegevoegde waarde, terwijl de Macedonische fabriek wordt gebruikt voor standaardvoertuigen.