Slachtoffers misbruik Kerk ook in beroep met lege handen
Walter Van Steenbrugge en Christine Mussche (rechts). Foto: Frederiek Vande Velde

Ook de Gentse rechter in beroep heeft het Vaticaan en de Belgische bisschoppen niet aansprakelijk gesteld voor wat de slachtoffers ‘doofpotschade’ noemen.

36 slachtoffers van seksueel misbruik in de kerk, verenigd door advocaten Walter Van Steenbrugge en Christine Mussche, wilden dat de Heilige Stoel en de Belgische bisschoppen aansprakelijk zouden worden gesteld voor de ‘doofpotschade’ waarvan zij menen het slachtoffer te zijn. Ze spanden daarvoor een burgerlijke rechtszaak aan.

Eind 2013 kregen ze in eerste aanleg ongelijk. Een college van drie rechters van het Gentse Hof van Beroep bevestigde vanochtend dat vonnis.

Volgens het Gentse Hof van Beroep heeft de rechtbank geen rechtsmacht om de dagvaarding tegen de Heilige Stoel te beoordelen, omdat die net zoals elke andere staat soevereine immuniteit geniet en dus niet door een buitenlandse rechtbank kan worden berecht.

Voor de vordering tegen de bisschoppen verklaarde de rechtbank zich wel bevoegd. Maar, vond de rechter, die dagvaarding is niet samenhangend. De rechter vindt het niet kunnen dat de slachtoffers vragen om alle bisschoppen voor dezelfde fout aansprakelijk te stellen, zonder hun identiteit kenbaar te maken. Daardoor kan de rechter niet weten welk slachtoffer welke fout aan welke bisschop verwijt. Als de slachtoffers hun zaak behandeld willen zien, dan moeten ze volgens het hof van beroep elk apart op de rol gaan staan.

De dagvaarding van Roel Verschueren werd wel behandeld, omdat hij als procesvertegenwoordiger voor de andere slachtoffers optrad. Maar zijn dagvaarding werd nietig verklaard, ook al omdat hij geen enkel concreet feit over het misbruik geeft en niet zegt wie hij precies verantwoordelijk acht.

‘Er kan begrip worden opgebracht voor de bijzondere omstandigheden eigen aan het misbruik,’ zei Kamervoorzitter Dirk Floren bij het voorlezen van het arrest, ‘maar die bijzondere omstandigheden laten niet toe om de rechtsregels verkeerd te interpreteren en terzijde te schuiven. Niets belet de appellanten (de slachtoffers, red.) om een dagvaarding in te dienen die wel aan alle voorwaarden voldoet.’

Dat de Kerk eerder al in een pastorale brief zijn morele verantwoordelijkheid heeft erkend, doet in dezen niet ter zake, voegde de rechter er nog aan toe.

Slachtoffer Roel Verschueren werd als procesvertegenwoordiger nog veroordeeld tot het betalen van een rechtsplegingsvergoeding van 5.500 euro aan de Heilige Stoel, 5.500 euro aan alle Belgische bisschoppen samen en ook 1.000 euro aan oud-bisschop Roger Vangheluwe.