SOA-alarm bij Australische koala’s: ‘Euthanaseren is de enige humane oplossing’
Foto: © Tim Graham

Meer dan de helft van de koala’s in Australië is besmet met chlamydia: een seksueel overdraagbare ziekte die vaak tot een trage en pijnlijke dood leidt.

Jaarlijks bezoeken meer dan 7 miljoen toeristen het Australische continent. Honderdduizenden onder hen stoppen voor een foto met een schattige eucalyptusknabbelaar. Wat die toeristen echter niet weten, is dat de ‘vreemde zwarte vlekken’ in de pels van koala’s - die steeds vaker voorkomen - een symptoom zijn dat het dier aan chlamydia lijdt en wellicht binnen afzienbare tijd zal sterven.

Biologen vermoeden dat de SOA, die intussen meer dan de helft van de Australische koala’s treft, in sommige kleinere populaties al bij meer dan 80 procent van de dieren aanwezig is. Een verontrustend aantal, aangezien chlamydia vaak het doodsvonnis inluidt voor deze dieren, zegt David Wilson van het Burnet Instituut in Melbourne aan BBC.

Antibiotica hebben averechts effect

‘De gevolgen voor de koala’s zijn rampzalig: blindheid, onvruchtbaarheid, en een zeer pijnlijke ontsteking van de urinebuis, die uitzet’, aldus Wilson. ‘Ze besmetten elkaar om de haverklap en weinigen onder hen kunnen worden genezen. Geïnfecteerde dieren kunnen slechts in het begin behandeld worden met antibiotica. Eens de ziekte te ver is gevorderd, is euthanaseren de enige humane oplossing.’

Dat koala’s zeer slecht reageren op de meeste antibiotica, heeft te maken met hun spijsverteringsstelsel, dat vol bacteriën zit om eucalyptusbladeren te verteren. Daardoor leidt het toedienen van antibiotica in een latere fase van de ziekte tot de dood.

Doden om te overleven

Wilson suggereert om niet langer lijdzaam toe te kijken hoe de bedreigde diersoort uitsterft door hiv - de nummer 1 doodsoorzaak bij koala’s - en chlamydia. ‘Het klinkt controversieel, maar ik stel voor om een deel van de populatie te euthanaseren, zodat het andere deel zich weer gezond kan voortplanten.’

Australische veeartsen zijn heel wat minder happig op deze ‘wrede oplossing’. Zij pleitten al meerdere malen voor een snellere aanpak zodat dieren die nog wel behandeld kunnen worden, de nodige zorgen krijgen. ‘We hopen zo dat de koala’s die overleven, en dus genetisch gezien veel sterker zijn, zich nog kunnen voortplanten en zo het voorbestaan van de soort verzekeren’, zegt veearts Michael Pyne aan ABC News.