De Tanzaniaanse autoriteiten houden een klopjacht nadat olifantenstropers een helikopter hebben neergeschoten. De Britse piloot van het toestel kwam om het leven.

Piloot Roger Gower en een medepassagier waren boven het Maswa-reservaat op zoek naar stropers toen het toestel van op de grond beschoten werd met een kalasjnikov. De helikopter stortte neer en Gower kwam om. De medepassagier is lichtgewond weggebracht naar een ziekenhuis.

Volgens de autoriteiten ging een kogel door de vloer van de helikopter, vervolgens door het been en de schouder van Gower en door het dak van het toestel. De piloot slaagde er nog in om de helikopter in een boom te manoeuvreren zodat zijn medepassagier uit het toestel kon springen voor de crash. 

‘De overheid is met een klopjacht gestart om de schutters te vinden’, aldus het ministerie van Toerisme en Natuur. Er zouden al vijf verdachten gearresteerd zijn.

De speurtocht was een initiatief van de Tanzaniaanse overheid en het Friedkin Conservation Fund. Sinds enkele jaren is het stropen in het Oost-Afrikaanse land weer explosief toegenomen. ‘Deze tragische gebeurtenis illustreren het onthutsende risico en de verliezen die gepaard gaan met het beschermen van de Tanzaniaanse wilde dieren’, zei Dan Friedkin, de voorzitter van het Friedkin Conservation Fund, in een reactie op de schietpartij.

Een recente telling bracht aan het licht dat de populatie olifanten in Tanzania gedaald was van 110.000 exemplaren in 2009 tot een kleine 43.000 in 2014. De vraag naar ivoor komt voornamelijk uit China en Vietnam, waar het verwerkt wordt tot juwelen en versieringen.

Volgens de Tanzaniaanse overheid is er de voorbije maanden forse vooruitgang geboekt in de bestrijding van de stroperij. In oktober vorig jaar werd een Chinese zakenvrouw aangeklaagd voor het smokkelen van ivoor uit Tanzania. De 66-jarige Yang Feng Glan, bijnaam ‘Ivory Queen’, zou een netwerk geleid hebben dat de slagtanden van 350 olifanten naar China verscheept heeft.