Zjef Vanuytsel overleden
Zjef Vanuytsel in 2007. Foto: Herman Ricour

Na een langdurige strijd tegen kanker, is singer-songwriter en chansonnier Zjef Vanuytsel woensdagavond overleden in het UZ Gasthuisberg te Leuven.

Zjef werd 70 jaar en laat zijn vrouw en twee kinderen achter.

Vanuytsel was in de jaren '70 een van de absolute toppers van het Nederlandstalige lied. Op zijn 25ste, met een vers diploma als architect in de achterzak, maakte hij zijn debuut De zotte morgen. Het gelijknamige openingsnummer, ‘Houten Kop’, ‘Ik weet wel mijn lief’ en ‘Hop Marlène’ werden onmiddellijk Nederlandstalige klassiekers. Van zijn eerste album werden meer dan 100.000 exemplaren verkocht.

Bohémien

Vanuytsel schreef over de dingen des levens, sloeg aan bij jonge meisjes én hun vaders, en stapte als bohémien door het leven. Vanuytsel stond bekend om zijn talent voor melodie en arrangement, zijn romantische en poëtische luisterliedjes en de wijze waarop hij pop en blues-invloeden vermengde met traditionele chansonelementen.

De sfeer is weemoedig, met thema’s zoals het voorbijgaan der dingen, de twijfel, maar ook warmte, meevoelen en troost. Vaak is er ook zelfrelativering en wat onderliggende humor.

Vanuytsel zong in het Nederlands maar wilde liever niet in het vakje kleinkunst ondergebracht worden. 'Ik verkies liedjesmaker. Of Nederlandstalige chansonnier. Die woorden dekken en vel groter lading. Kleinkunst dat zijn luisterliedjes. Een woord dat je niet meer hoort. Zijn ballades ook luisterliedjes?' 

'Werk als architect eiste al mijn energie op'

Zjef bracht tijdens de jaren zeventig nog drie albums uit en bevestigde zijn talent.  In 1983 verschijnt nog ‘Tederheid’ maar daarna zet de zanger er een punt achter. Succes interesseerde hem niet, de tanende interesse voor het Nederlandstalige lied deed hem voor de zekerheid van een architectenbestaan kiezen.

'Ik ben begonnen in de privébouw en dat was niet gemakkelijk. In die sector krijg je als architect echt alles op je dak. Later ben ik overgestapt naar de overheidssector en daar heb ik in alle bescheidenheid mooi werk kunnen leveren. Ik heb onder meer de gemeentehuizen ontworpen van Huldenberg en Bertem, De Markten in Brussel, het Nerocafé in Hoeilaart, het cultureel centrum van Scherpenheuvel… De jongste tien, vijftien jaar ben ik heel creatief bezig geweest.'

'Toch had ik toen al het voornemen ooit weer iets met muziek te doen', vertelde Vanuytsel in 2007 aan De Standaard. 'Ik wilde nog enkele dingen schrijven, en iets afronden. Tien jaar geleden liep ik nog altijd met die idee rond, maar het werk als architect eiste al mijn energie op.

Succesvolle theatertournee

Een aantal gastoptredens en het uitbrengen van zijn verzameld werk in 2006, wakkerden echter het oude vuur weer aan. Zjef dook opnieuw de studio in en bracht eind 2007 een nieuw album uit getiteld ‘Ouwe makkers’. Er volgt een zeer succesvolle en uitverkochte theatertournee langsheen tientallen Vlaamse schouwburgen en cultuurcentra, alsook memorabele passages op o.a. de Gentse Feesten en Dranouter.

In 2009 was hij de centrale gast op de Nekka-nacht in het Antwerpse Sportpaleis. Hij brengt er oud en nieuw werk samen met enkele sterke duetten : ‘Lief en Leed’ met Boudewijn De Groot, ‘Ouwe makkers’ met Thé Lau en Jan de Wilde en een prachtige versie van ‘Als je zomaar weg zou gaan’ met Sarah Bettens.

'Lief en leed'

Na verplichte rust omwille van zijn gezondheid, volgde in 2014 opnieuw een succesvolle tournee onder de titel ‘Lief en Leed’. Ditmaal samen met chansonnière Micheline Van Hautem met wie hij ook twee singels opneemt die vaak gedraaid worden op Radio 2 : ‘Als twee geliefden’ en ‘Spoken in je hoofd’. De kanker slaat echter opnieuw toe en de tournee moet vroegtijdig afgebroken worden.

Zjef hield de afgelopen jaren nooit op met plannen maken en bleef werken aan nieuwe projecten en ideeën. Jammer genoeg heeft de ziekte de zanger de afgelopen weken definitief ingehaald.

Zjef Vanuytsel wordt volgende week begraven omringd door zijn familie en geliefden, zijn vele vrienden en kennissen, en zijn trouwe muzikanten en collega-artiesten.